San Pietro Infine: the ghost village

San Pietro Infine: the ghost village

Abstract

On July 10, 1943 the Allied armies landed in Sicily, thus starting the Italian Campaign, aimed at putting out of the game the weaker opponent of the Axis (Winston Churchill defined Italy as the “soft underbelly” of the enemy coalition) in order to then be able to concentrate all forces against Hitler’s Germany.

The German divisions, led by a skilled and ruthless Nazi, the feldmarshall1 Albert Kesselring2, opposed a strenuous resistance to the advance of Allied armies, favored in this by the particular orography of the peninsula (mountains, gorges, waterways) and by a particularly harsh and rainy winter, which almost always transformed the dirt roads into mud rivers.

Going up the boot, the Allies met some formidable lines of defense, which ran from the Tyrrhenian Sea to the Adriatic Sea, prepared by the Germans using in their favor every possibility offered by the ground, aimed at delaying as much as possible the advance of the enemy.

Thousands of civilians were involved in the bitter struggle that ended only in April 1945, most of them women, old men and children, subject to fierce reprisals and often caught between two fires, decimated not only by the bombs that continued to rain from the sky, but also by hunger, cold and frightening living conditions.

A moving testimony of these sufferings can be seen in the unreal silence of a village, once full of life and of hard-working people, frozen with its ruins as it was in December 1943, clinging for centuries to a mountain3, on the border between three regions: Campania, Lazio and Molise.

The inhabitants of San Pietro Infine, who could not or did not want to escape elsewhere, survived hunger and cold finding a precarious shelter in caves dug into the side of the mountain and nourishing themselves, when everything was missing, by figs and dried broad beans, walnuts and wild vegetables4. Some of them lost their lives to obtain simple drinking water, such as the two women, mothers, who were gunned by the Germans to take water at the source of “Holy Mary of Water”5. More than one hundred and forty (about 300 according to others)6 died7,8 on a population of about 1,5009 people!

Foreword

In January 1943, during the Casablanca conference in Morocco, US President Roosevelt and British Prime Minister Churchill decided, among other things10, to start the occupation of Italy by landing in forces in Sicily. Stalin, the third ally, had been calling for a second front to be opened in Europe for some time now, in order to relieve the Nazi pressure on the Soviet Union, even though during the conference in Teheran in November 1943, when Roosevelt, Churchill and Stalin met for the first time, the urgency of the intervention fell as a result of Stalin’s awareness that the Germans had now run out of steam.11 The USA was more oriented towards a landing in Northern Europe, while England, worried about its leadership in the Middle East and the Balkans, preferred by far a landing in Italy, as indeed happened.

Operation Husky, as it is called with the allied code the invasion of Sicily, is preceded by the fall of the island of Pantelleria on 11 June ‘43, followed by Lampedusa, which surrendered unconditionally on 12 June. On June 13, Linosa also surrendered and on June 14, the island of Lampione.12

At dawn on July 10, the Allied disembarkation on the island begins: the fighting that will lead to the complete liberation of Sicily will last 38 days, causing about 23,00013 losses to the Allies.

British General Harold Alexander, head of the 15th Armed Forces Group, so informs Churchill of the end of the campaign:

By 10 a.m. this morning, August 17, 1943, the last German soldier was flung out of Sicily…. It can be assumed that all Italian forces in the island on July 10 have been destroyed, though a few battered units may have escaped to mainland.”14

The invasion of the Boot

After the Allies’ disembarkation in Sicily and the subsequent surrender15 of Italy, Germany hastens to send several divisions to Italy, some of which are armored, to occupy the whole peninsula militarily and thus counteract the enemy advance towards Germany.

At first, German forces are commanded to the north by Feldmarshall Rommel and to the south by Feldmarshall Kesselring. At the end of November Rommel was recalled to Germany, in view of the new assignment in France, and Kesselring took full control of the defense of the Italian territory, demonstrating remarkable tenacity and inventiveness in transforming every natural obstacle to the advanced allied in powerful defensive preparations that occur on the way of the Allies.16

The land lends itself very well to a defensive war: mountains, heights, rivers that in winter become almost unfordable and whose banks are undermined, natural and artificial strongholds, wetlands or easily flooded, gorges, etc..

Taking advantage of these characteristics, several resistance lines, between 12 and 18 km apart, are quickly prepared by the Todt Organization17, which also includes a division of the Slovak Military Engineering, strong of 5,000 men18; the main one hundred km from Rome, at a point where the distance between the Adriatic Sea and the Tyrrhenian Sea is minimal, and therefore more favorable also for the abundance of orographic obstacles and different watercourses: the Gustav Line (or Winter Line, see map), partly protected on the Tyrrhenian side to the south by the Bernhardt line (also called Reinhard, formed by a wide range of defensive fortified devices, which connects the mouth of the Garigliano river, on the Tyrrhenian Sea, to Castel di Sangro)19 and to the north by the Hitler (or Senger) line.

On September 3, 1943 the Allies crossed the Strait of Messina and landed in Calabria, beginning the hard struggle to get out of Italy German troops. As the British advance towards the Adriatic coast, Americans climb up the peninsula along the Tyrrhenian coast. On the evening of September 8, General Eisenhower gave the official communication of the surrender of Italy and on the same evening Badoglio was forced to broadcast a radio release to inform the Italian people. The reaction of the German ally is immediate: the Achse plan is activated, occupying the main cities and disarming the Italian divisions, abandoned without any directive by the Badoglio government and King Vittorio Emanuele III, who fled in great haste from Rome, leaving the country to its tragic fate, in the direction of Pescara and with final destination Brindisi, an area not occupied by the Germans.20

On September 9 the Allies landed in Campania, in the Salerno area. The progress to the north is getting tougher and natural obstacles (think only of the difficulty of transport, blocked by mud and rain in autumn and winter. From mid-October to the end of December, the rain spilled into those areas fifty days out of seventy-three, then turning into snow with accumulations of up to 8 meters21) are added to the determination of German forces and the ability of their commanders to resist as long as possible. Other problems are the rivalries between the Allied military leaders and a series of mistakes in the assessment of the enemy and the territory22, as well as the use of customary tactics well known to the German adversary23. What seemed to be at the beginning a walk soon turned out to be a risky, slow progression, leading to considerable human losses.24

The advance towards Rome

After the landing of Salerno, it occurs the liberation of Naples, the 1st of October, and the battle on the defensive line of the Volturno river, which was partially penetrated on October 12 after fierce fightings, made more difficult by the disastrous conditions of the land that incessant rains have turned into a quagmire.

On October 16, the Germans retreated to the next defensive line, 25 km further north.

Rome seems closer to the allied forces commanded by General Clark, but the adverse weather conditions, the depletion of various arteries and the demolition work carried out by the Germans still delay the advance. 25

Every mountain that stands in the way to Rome must be taken separately, each valley raked, to find itself in front of always new mountains and another line that must in turn break with bloody attacks of infantry. 26

Trucks, jeeps and other means of transport are useless when mud, stones, potholes and bombings debris cover the roads of communication. The paths that lead to altitude are impervious, only the men who are on the move and the mules (not always) manage to advance carrying loads. 27

The troops are tired, the losses high and the German resistance proves so effective in engaging the allied troops in bloody battles of attrition along the numerous (the main are 7)28 and subsequent defensive lines 29 prepared to bar or slow down the offensive of enemy, that in autumn, after an advance of 110 km in four months and still 130 km from Rome, is now spoken of a progression centimeter by centimeter“. 30

and, instead of proving a death-trap to the defenders, as Brooke had designed, Italian geography became, under climatic conditions that neutralized the Western Powers’ air ascendancy, an insuperable obstacle to the offensive.31

The Bernhardt and Gustav lines are built under the direction of an expert commander of the Military Engineering of Army Group C, Major General Hans Bessel:

“… observation points and positions for machine guns and artillery were opened with explosives on mountain ridges and dug in the fields in front of obstacle belts that included anti-tank, minefields and barbed wire meshes. Deep shelters to protect the troops, pitches for the mortars and shelters for tanks and self-propelled artillery were dug on the opposite slopes and carefully camouflaged “. 32

The narrow pass of Mignano and the three M

The state road no. 6, via Casilina, which connects Naples with Rome, passing inland33, near the so-called Mignano Gap enters a sort of gorge dominated on both sides by some mountains and peaks of hills.

The Mignano Gap itself contains two formidable barriers, Mount Rotondo and Mount Lungo. Mount Rotondo rises 357 meters just west of Cannavinelle Hill and is densely covered with brush. Mount Lungo, a long barren ridge with several peaks, is an obstruction 343 meters high almost in the middle of the gap. 34

To reach Cassino and Valle del Liri it is necessary to neutralize the Bernhardt defensive line. According to estimates by the American Intelligence, the resistance is supported by 3 battalions: one on Mount La Defensa-Maggiore, another on Mount Lungo, and the third in San Pietro, arranged to use all the opportunities offered by the terrain and provide mutual support.35

The village stronghold of San Pietro was a key point in these defenses and became a symbol for success or failure in the early attacks. 36

On November 13 the German general Joachim Lemelsen, commander in charge of the 10th Army, intends to order the retreat of the Panzergrenadier from San Pietro Infine, with the assent of Kesselring, who asks for confirmation, receiving a positive response, at OKW37 in Berlin. Shortly after the order is personally withdrawn by Hitler, always opposed to any withdrawal or retreat 38 .

On December 3, General Clark began the offensive against the German troops, commanded by General Fridolin von Senger und Etterlin, well protected in their defensive posts scattered in difficult mountain positions, practically invisible even to aerial reconnaissance, also hindered by frequent cloudiness. The Germans have had time to dig and camouflage rifle holes, build small wooden fortifications reinforced by concrete, casemates, disseminate explosive traps, prepare anti-tank pits, sow mines39 (called Bouncing Betties from the GI)40, raise barbed wire barriers.41

These emplacements, almost impervious to our constant artillery fire and to frequent attacks by A-36 fighter-bombers, were deep pits covered by three layers of logs and further protected by earth and rocks. Each had only one opening, just large enough for a man to crawl through. To approach these pillboxes, our troops had first to go through a field of S-mines, then through barbed wire and more S-mines. If these outer defenses were penetrated, the enemy could bring down artillery, mortar, and heavy machine-gun fire without danger to his own troops hidden in their shelters… From its stone buildings enemy observers could look across a narrow valley, less than a mile wide, and watch for activity on Cannavinelle Hill, Mount Rotondo, and Mount Lungo.”42

It is also frequent the use of tanks (with tracks or damaged engines) buried, with the turret camouflaged to the ground.43

The environment is also unfavorable to attackers: perennial humidity and low temperatures, which, combined with poor hygiene, cause the “trench foot” 44 in many infantry, forcing men to wear bulky clothes that limit mobility, and the combination of rainfall, cloudiness and cold produces a soil with a surface unsuitable for maneuvering machinery and vehicles.45

The summary of the situation is explained by the three M: Mud, Mules46, and Mountains.

Without mules our winter campaign in Italy would have been impossible.” 47

There are times when “… the temperatures are so low that the steering columns and the engines of the vehicles freeze up and break, thus blocking transport.” 48

For which:

At the beginning of November the 45th Division had 32 animals; at the end of December the number exceeded 400, with an additional 140 in a section of an Italian pack troop. Still more mules were needed, for 250 animals were required to supply the basic needs of an infantry regiment in the line.49

It is necessary to create a veterinary hospital, where, in addition to treatment, it also intervenes on the vocal cords of animals to make them silent! 50

In a British division of the X Corps, with a night attack to conquer Monte Camino (on the left in the picture) reaching 819, departments of the 36th division of the USA took possession of Monte Maggiore 51 .

On December 8 begins the attack of the village of San Pietro Infine, on the slopes of Monte Sammucro (or Sambucaro) , defended by a regiment of the 29th Panzergrenadier-Division, but without the conquest of Monte Lungo, which will take place on 16. In December, any attempt to seize the village will fail and result in a large number of losses. The 141th and 143rd regiment of the 36th Texas division are reduced to one third of their members! 52

It had simply escaped to the men of the Military Intelligence how inaccessible San Pietro was, since there were no good entrances to the village, where the houses provided thick stone walls for the placement of weapons! 53

San Pietro could only be reached through tracks and driveways on the steep side of Monte Sammucro, impossible to travel safely with tanks, as wide as the paths. Nor was it clear to the Allied Intelligence how important it was San Pietro for the observation that it provided of Monte Lungo and the valley floor that led the state highway 6 to Cassino. 54

Only the next day, December 17, after the Germans left the camp, American units of the 2th Corps finally entered San Pietro Infine, now reduced to a pile of rubble from the German and allied war activities. There is no trace of enemies, only death is present.55

The battle for San Pietro cost the 36th Division 1200 victims – about 150 dead, more than 800 injured and almost 250 missing. The 504th paratroopers regiment had 50 deaths, 225 wounded and 2 missing. The losses sustained by the other units involved – the 3rd Ranger battalion, the artillery battalions, the 753 battalion, the 111st battalion of the shadowy Genius C and the Italian group – must be added to these figures.56

Field experts had warned of the uselessness of frontal attacks to conquer the positions of the Germans. Nevertheless, it was the frontal attacks that were ordered, causing the losses reported above!57

San Pietro Infine58

The medieval village of San Pietro Infine (” … a cluster of gray stone houses huddled in medieval fashion part way up the dark and forbidding slope of Monte Sammucro …” ) 59 , dating back to the X-XI century, from the narrow paved alleys in white flint, from limestone constructions with wooden roofs, transformed into a German stronghold, suffered irreparable damage during 15 days of intense bombing, resulting in one of the most fiercely contested territories of the Italian Campaign. 60

That part of the population (about 800 people)61 who did not obey the orders of the German command (arrived in San Pietro the very evening of the armistice)62 to evacuate the village, initially took refuge in caves existing in the territory. But the direct exposure to the shooting of cannons located in the area of ​​Mignano and the wounding of some civilians hospitalized there push the population to seek another safer arrangement.

This was found in the west valley of the village, in caves dug with small shovels and with any other tool found on that occasion63 in a tufaceous ground (about 50064 people). Small, cold, humid, with a limited outward opening to shelter from the shrapnel of grenades and projectiles that may explode nearby, were dug by the arms. Inside, near the openings, there are some protections made with stones, boards and earth, in a zigzag path65, in imitation of the military trenches. Almost all of them communicate with each other, thus making it possible to escape in case of entry obstruction. Small niches are dug out of the floor, each one able to hide a man huddled to escape the raids of the Germans . In case of need, the hole is covered with a table, with a layer of earth on which the family members are placed. Only a small hidden hole allows the uninhabited buried alive to breathe66. Hygiene is absent due to lack of water (the little that was falling from the sky, and it was precious to drink) and overcrowding. Unfailing companions, nits and fleas.

The water is missing, because “… the Germans blocked access to the only source of drinking water and made the cisterns useless, throwing away animal carcasses.67

During the shooting in town, the director John Huston is forced to take refuge in a cave with his cameraman, due to a sudden bombing. Once the blows have ceased, the shots are however hampered by the constant tremor of the operator, who is clearly in crisis. In the cave there is also a girl, about 7 years old, who likes to caress the cheeks of the director, who wonders why. Only later did he realize that the child had no memory of a shaved face! There were only old people in the village, and everyone had the “stubble” on the cheeks. On December 17, after the departure of the Germans, the director sets off in search of the child, considering it an orphan, to adopt it. Fortunately, he finds her in good health, happy and in the company of her parents!68

The damage is so extensive (98% of destruction)69 that in 1950 the population moved further downstream, building a new country, partly using some stones of the damaged buildings in the ancient millenarian village, now indistinguishable from the rocky terrain that surrounds.

Initially abandoned to itself, to the neglect of time and to the aggression of vegetation, the old village was “rediscovered” in 1959 thanks to some scenes of a famous movie by the director Mario Monicelli, The Great War, shot in the ruins of the destroyed village.

Even the stages of the conquest of the country were immortalized in a film of what would later become a famous director, captain John Huston, of the Army Signal Corps, unit aggregated to the 143rd infantry regiment of the 36th Texas Infantry Division.70 The documentary realized, partially “censored”, is available on-line with the title “The battle of San Pietro71 . When the film was viewed in the US in 1944, it was judged so realistic and impressive that the military authorities banned it from being shown.

In his autobiography, “An open book“, Huston recounts, with a fine irony, how the first screening of his film took place.

A number of senior Army officers, including a 3 stars general72, are present at the screening. At about three-quarters of the film, the general gets up and leaves the projection room; it is presumed that what he had seen up to then he did not like, so it was only right for the remaining soldiers to show their disappointment. Naturally respecting their rank, according to the rules: certainly could not a lieutenant colonel go out before a general! And in fact the general was followed after a minute or so by the officer who followed him in the rank, and then one by one, with the lower grade military who closed the retreat. “What a bunch of assholes! There goes San Pietro“, thought the director.73

Accused of having made a film “against the war”, Huston replied that he would never make a “pro-war” movie.

But when the US Army Chief of Staff, General George C. Marshall asks to see the film, things change after his statement: “This picture should be seen by every American soldier in training. It will not discourage but rather will prepare them for the initial shock of combat.”

As a result of this statement, the film was universally appreciated, everyone wanted to see it, Huston was decorated and promoted to major! 74

The surroundings

The Memorial of Mignano Monte Lungo 75

Worth a visit, if only to remember the too often forgotten contribution of Italy to its liberation.

The Memorial is located along the Via Casilina, about 2 km from the town of Mignano Montelungo, where on the 8th and 16th of December 1943 the first fights of the Italian regular troops took place against the Germans. The Italian unit is called the First Motorized Grouping, it depends on the II American Army Corps and is made up of 5,48676 men led by General Dapino, who was succeeded by General Utili, under whom it was enlarged and transformed into the Italian Liberation Corps. The 973 fallen of the Liberation War are buried here, coming from the old Monte Lungo war cemetery and the various military cemeteries scattered along the peninsula.77

The Caira German cemetery78

Colle Marino, fraction of Caira, about 3 km north of Cassino: the most important German cemetery in Italy is located at the top of an imposing hill. Started in 1959 by architect Tischer and completed in 1964 by prof. Offrenberg, gathers in five terraces adorned with pines, cypresses and hypericum about 20,100 79 bodies of the fighters under the German flag fallen in the south of Italy (excluding Sicily, where there is the cemetery of Motta S. Anastasia, with 4,561 fallen).

Walking among the graves, all equal and all equally treated, many last abode of very young, one cannot but reflect on the words of the Nobel Peace Prize Albert Schweitzer, reported in the brochure distributed at the entrance of the cemetery:

The soldiers’ graves are big

preachers of peace and their meaning

as such will increase over time. “

How to get to the Historical Memory Park

The following link can be used.80 The Park is well marked along the approach path.

Conclusion

What better words than John Huston’s?
“I especially learned great respect for Italian farmer. On reconnaissance flights we could see the farmers beginning to plow as soon as we took land from the Germans. Beyond our lines nothing was cultivated. Sometimes I would see them plowing an area that was under artillery fire, trudging behind their white oxen, ans sometimes pulling the plow themselves. The fields had been mined, and the farmers knew they were mined. Every day casualties were brought into the field hospital. But nothing deterred them. The land had to be plowed.” 81

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NOTES

1Generalfeldmarschall (abbreviated to Feldmarschall) was a rank in the armies of several German states and the Holy Roman Empire; in the Habsburg Monarchy, the Austrian Empire and Austria-Hungary, the rank Feldmarschall was used (https://en.wikipedia.org/wiki/Generalfeldmarschall)

2Commander in chief of the German armed forces of occupation in Italy, he was tried in Mestre by a British court in 1947 for war crimes (Fosse Ardeatine, Marzabotto and other massacres of innocent people, women, old people and children, killed in “retaliation”). He was sentenced to death, but the sentence was commuted to life imprisonment. However, already in 1952, in view of his “very serious” state of health, he was released from prison. He died in 1960.

3The old village is located at an altitude of about 230 meters.

4Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 39

5Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 54

6Parker,M Montecassino. 15 gennaio-18 maggio 1944. Storia e uomini di una grande battaglia, Milano, Il Saggiatore, 2009, pag. 85

7Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 15

8About 300 according to Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 285, note 17

9Carloni,F. San Pietro Infine, Milano, Mursia, 2003, pag. 50

10An important fact was undoubtedly Roosevelt’s declaration on “Unconditional surrender” that would be imposed to the Axis powers, Germany, Italy and Japan.

11Bryant,A. Trionfo in Occidente vol. 3, Milano, Longanesi, 1966, pag. 78

12Salmaggi-Pallavisini 1939-1945 Continenti in fiamme – 2194 giorni di guerra, Milano, Selezione dal Reader’s Digest, 1982, pages 381-382

13Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 627

14Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 626

15An event known as the “armistice of Cassibile” was in fact an unconditional surrender, formalized on September 29, 1943 with the document “Instrument of surrender of Italy“.

16Petacco,A. La nostra guerra 1940-1945, Milano, Mondadori, 2001, pag. 219

17The Todt Organization (OT), which takes its name from its founder, Mr. Fritz Todt, Minister of Armaments and Supplies, was a civil and military engineering group that operated first in Nazi Germany, and then in all countries occupied by the Wehrmacht, employing in the work, almost entirely forced, up to 1.5 million men and boys. After Todt’s death in 1942 as a result of an air accident, the OT was led by the architect Albert Speer until the surrender of Germany

18Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 19

19Salmaggi-Pallavisini 1939-1945 Continenti in fiamme – 2194 giorni di guerra, Milano, Selezione dal Reader’s Digest, 1982, pag. 439

20Petacco,A. La nostra guerra 1940-1945, Milano, Mondadori, 2001, pag. 166

21Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 35

22Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 639-640

23Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 656

24There are more than 300,000 allied soldiers dead, wounded, missing or imprisoned.

25Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 660

26Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 286

28Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 29

29Short,N. German Defences in Italy in World War II (Fortress), Oxford, Osprey, 2006, pag. 61

30Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 665

31Bryant,A. Trionfo in Occidente vol. 3, Milano, Longanesi, 1966, pag. 103

32Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 30

33State road n. 7, via Appia, which follows the west coast, is much narrower and is therefore undesirable for military strategists because it is not very suitable, with its continuous bottlenecks, to a massive force of invasion.

34CMH Pub 100-8, From the Volturno to the Winter Line, Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 97

35Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 265

36CMH Pub 100-9, Fifth Army at the Winter Line,Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 45

37The Oberkommando der Wehrmacht (OKW, “High Command of the Armed Forces”) was the High Command of the Wehrmacht (armed forces) of Nazi Germany during World War II.

38Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pages 26-27

39They are the deadly Schrapnellmine (abbreviated to S-mine), an anti-personnel land-mine containing 360 steel balls or splinters, much feared by soldiers for its lethal force, designed more to mutilate than to kill. In this way, the rescue of the wounded diverts men from the attack to transport them safely. Once activated by the impact of an unsuspecting passer-by, the mines blow up exploding more or less at waist height, projecting a deadly swarm of shrapnel and steel fragments in all directions. It was one of the most imitated mines even after the end of the Second War, produced in about 1.9 million copies.

40Ambrose,S.E Cittadini in uniforme, Milano, TEA, 2011, pag. 148

41Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 261

42CMH Pub 100-9, Fifth Army at the Winter Line,Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 46-47

43Carloni,F. San Pietro Infine, Milano, Mursia, 2003, pag. 21

44Trench foot is a medical condition caused by prolonged exposure of the feet to damp, unsanitary, and cold conditions. It is one of many immersion foot syndromes. The use of the word trench in the name of this condition is a reference to trench warfare, mainly associated with World War I. Affected feet may become numb, by erythema (turning red) or cyanosis (turning blue) as a result of poor blood supply, and may begin emanating a decaying odor if the early stages of necrosis (tissue death) set in. As the condition worsens, feet may also begin to swell. Advanced trench foot often involves blisters and open sores, which lead to fungal infections; this is sometimes called tropical ulcer (jungle rot). If left untreated, trench foot usually results in gangrene, which may require amputation. If trench foot is treated properly, complete recovery is normal, though it is marked by severe short-term pain when feeling returns. (from https://en.wikipedia.org/wiki/Trench_foot )

45Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 256

46Also used to transport the bodies of the fallen, the mules were indispensable to carry on the war of one of the most mechanized armies in the world. They are a novelty for many GI, and at first everything has to be improvised, including mule skinners.

47CMH Pub 100-9, Fifth Army at the Winter Line,Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 90

48Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 35

49CMH Pub 100-9, Fifth Army at the Winter Line,Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 90

50Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 40

51Salmaggi-Pallavisini 1939-1945 Continenti in fiamme – 2194 giorni di guerra, Milano, Selezione dal Reader’s Digest, 1982, pag. 460

52AA.VV. Cassino 1944-2014, Ceprano, Historia, Storia & Militaria, 2014, pag 25

53Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 271

54Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 271

55Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 285

56Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 285

57Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 109

58The medieval village of San Pietro Infine, not to be confused with the current town of the same name.

59Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 270

60Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 109

61Carloni,F. San Pietro Infine, Milano, Mursia, 2003, pag. 68

62Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 22

63Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 36

64Carloni,F. San Pietro Infine, Milano, Mursia, 2003, pag. 68

65Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 38

66Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 40

67Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 20

68Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 112-113

69Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 15

70Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 109

71empty

72He is a general lieutenant.

73Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 119

74Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 119

75GPS coordinates: 41.422691, 13.969057 or 41°25’21.7″N 13°58’08.6″E

76CMH Pub 100-9, Fifth Army at the Winter Line,Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 28

77Taken from the print distributed in the small annexed museum, on the opposite side of the Via Casilina: Military Memorial of Montelungo, Ministry of Defense, General Commissariat for the honor of the fallen, 2016

78GPS coordinates: 41.528937, 13.821990 or 41°31’44.2″N 13°49’19.2″E

79German Military Cemeteries, Kassel, D, Volksbund deutsche Kriegsgräberfürsorge e. V., 2016, pag. 5

80GPS coordinates: 41.445823, 13.967185 or 41°26’45.0″N 13°58’01.9″E

81Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 114

 

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San Pietro Infine: le village fantôme

San Pietro Infine: le village fantôme

Résumé

Le 10 juillet 1943, les Alliés débarquèrent en Sicile, ce qui donna le coup d’envoi de la Campagne d’Italie, dont le but était de mettre hors jeu l’adversaire le plus faible de l’Axe (Winston Churchill définissait l’Italie comme le “ventre mou” de la coalition ennemie) afin de pouvoir concentrer toutes les forces contre l’Allemagne hitlérienne.

Les divisions allemandes, dirigées par un nazi habile et impitoyable, le Feldmarschall1 Albert Kesselring2, opposèrent une résistance acharnée à l’avancée des armées alliées, favorisées en cela par l’orographie particulière de la péninsule (montagnes, gorges, cours d’eau) et par un hiver particulièrement rigoureux et pluvieux, qui transforma presque toujours les chemins de terre en rivières de boue infranchissables.

En remontant la botte, les Alliés rencontrèrent de formidables lignes de défense, qui couraient de la mer Tyrrhénienne à la mer Adriatique, préparées par les Allemands en utilisant en leur faveur toutes les possibilités offertes par le sol, visant à retarder au maximum la marche de l’ennemi vers l’Allemagne.

La lutte acharnée qui ne s’est terminée qu’en avril 1945 a impliqué des milliers de civils, pour la plupart des femmes, des vieillards et des enfants, victimes de représailles féroces et souvent pris entre deux feux, décimés non seulement par les bombes qui continuaient à pleuvoir du ciel, mais aussi par la faim, le froid et des conditions de vie effrayantes.

Un témoignage émouvant de ces souffrances peut être vu dans le silence irréel d’un pays, un temps plein de vie et de gens industrieux, figé par ses ruines comme en décembre 1943, accroché depuis des siècles à une montagne3, à la frontière entre trois régions: la Campanie, le Latium et le Molise.

Les habitants de San Pietro Infine, qui ne pouvaient pas ou ne voulaient pas fuir ailleurs, survécurent à la faim et au froid en trouvant un refuge précaire dans des grottes creusées dans le flanc de la montagne et se nourrissant eux-mêmes, quand tout leur manquait, de figues et de fèves séchées, de noix et de légumes sauvages4. Certains d’entre eux ont perdu la vie pour se procurer de l’eau potable, comme les deux femmes, mères, qui ont été tuées par les Allemands pour prendre de l’eau à la source “Maria SS. dell’Acqua5. Plus de cent quarante (environ 300 d’après d’autres)6 furent les morts7,8, sur une population d’environ 15009 personnes!

Prologue

En janvier 1943, lors de la conférence de Casablanca au Maroc, le président américain Roosevelt et le premier ministre britannique Churchill décident, entre autres10, de commencer l’occupation de l’Italie en débarquant dans les forces en Sicile. Staline, le troisième allié, réclamait depuis un certain temps déjà l’ouverture d’un second front en Europe, afin de soulager la pression nazie sur l’Union soviétique, même si, lors de la conférence de Téhéran en novembre 1943, lorsque Roosevelt, Churchill et Staline se réunissaient pour la première fois, l’urgence de l’intervention tombait parce que Staline avait pris conscience que les Allemands étaient maintenant à bout de souffle11. Les États-Unis étaient plus orientés vers un débarquement en Europe du Nord, tandis que l’Angleterre, préoccupée par son leadership au Moyen-Orient et dans les Balkans, préférait de loin un débarquement en Italie, comme cela s’est effectivement produit.

L’opération Husky, comme on l’appelle avec le code allié l’invasion de la Sicile, est précédée par la chute de l’île de Pantelleria le 11 juin 1943, suivie de Lampedusa, qui se rend sans condition le 12 juin. Le 13 juin, Linosa se rendit également et le 14 juin, l’île de Lampione12.

A l’aube du 10 juillet, le débarquement des Alliés sur l’île commence: les combats qui conduiront à la libération complète de la Sicile dureront 38 jours, causant environ 2300013 pertes aux Alliés.

Le général britannique Harold Alexander, chef du 15ème Groupe d’armées, ainsi informe Churchill de la fin de la campagne:

« Vers 10 heures du matin aujourd’hui, le 17 août 1943, le dernier soldat allemand a été expulsé de Sicile…. On peut considérer que toutes les forces italiennes présentes sur l’île le 10 juillet ont été anéanties, même s’il est possible que certaines unités aient atteint, battues, le continent »14.

L’invasion de la Botte

Après le débarquement des Alliés en Sicile et la reddition15 de l’Italie qui s’ensuit, l’Allemagne se hâte d’envoyer plusieurs divisions en Italie, dont certaines blindées, pour occuper militairement l’ensemble de la péninsule et ainsi contrer l’avancée ennemie vers l’Allemagne.

Au début, les forces allemandes sont commandées au nord par le maréchal Rommel et au sud par le maréchal Kesselring. A la fin du mois de novembre, Rommel est rappelé en Allemagne en raison de la nouvelle mission en France, et Kesselring prend le contrôle total de la défense du territoire italien, faisant preuve d’une ténacité et d’une inventivité remarquables en transformant tout obstacle naturel à l’avancée des Alliés en puissantes préparations défensives qui se succèdent sur le chemin des Alliés16.

Le terrain se prête très bien à une guerre défensive: montagnes, hauteurs, rivières qui en hiver deviennent presque impossibles à passer à gué et dont les berges sont minées, forteresses naturelles et artificielles, marécages ou terrains facilement inondables, gorges, etc…

Tirant parti de ces caractéristiques, plusieurs lignes de résistance, distantes les unes des autres entre 12 et 18 km, sont rapidement préparées par l’Organisation Todt17, qui comprend également une division du Génie slovaque, forte de 5.000 hommes18; la principale à une centaine de km de Rome, dans un point où la distance entre la mer Adriatique et la mer Tyrrhénienne est minimale, et donc plus favorable même pour l’abondance d’obstacles orographiques et de plusieurs cours d’eau: la ligne Gustav (ou Ligne d’hiver, voir carte), partiellement protégée du côté tyrrhénien au sud par la ligne Bernhardt (également appelée Reinhard, formée par un large éventail de sites fortifiés défensifs, qui relie l’embouchure de la rivière Garigliano, sur la mer Tyrrhénienne, à Castel di Sangro)19 et au nord par la ligne Hitler (ou Senger).

Le 3 septembre 1943, les Alliés traversent le détroit de Messine et débarquent en Calabre, entamant ainsi une lutte acharnée pour chasser les troupes allemandes d’Italie. Au fur et à mesure que les Britanniques avancent vers la côte adriatique, les Américains montent dans la péninsule le long de la côte tyrrhénienne. Le soir du 8 septembre, le général Eisenhower donne la communication officielle de la reddition de l’Italie et le soir même Badoglio est obligé de diffuser un communiqué radio pour informer le peuple italien. La réaction de l’allié allemand est immédiate: le plan Achse est activé, en occupant les principales villes et désarmant les divisions italiennes, abandonnées sans aucune directive par le gouvernement Badoglio et le roi Vittorio Emanuele III, enfuis en toute hâte de Rome, laissant le Pays à son destin tragique, en direction de Pescara et à destination finale Brindisi, une zone non occupée par les Allemands20.

Le 9 septembre, les Alliés débarquent en Campanie, dans la zone de Salerne. L’avancée vers le nord devient de plus en plus difficile, et aux obstacles naturels (pensez seulement à la difficulté de transport, bloqués par la boue et les pluies en automne et en hiver. De la mi-octobre à la fin de décembre, la pluie tombe dans ces régions cinquante jours sur soixante-treize, puis se transformant en neige avec des accumulations jusqu’à 8 mètres21) s’ajoutent la détermination des forces allemandes et la capacité de leurs commandants à résister le plus longtemps possible, les rivalités entre les chefs militaires alliés et une série d’erreurs dans l’évaluation de l’ennemi et du territoire22, ainsi que l’utilisation de tactiques coutumières bien connues à l’adversaire allemand23. Celle qui semblait être une balade au début s’est vite avérée être une avancée lente, risquée, porteuse aussitôt de pertes humaines considérables24.

L’avancée vers Rome

Après le débarquement de Salerne, se produisent la libération de Naples le 1er octobre, et la bataille sur la ligne défensive du fleuve Volturno, qui est partiellement pénétrée le 12 octobre après de violents combats, rendus plus difficiles par les conditions désastreuses du terrain que les pluies incessantes ont transformé en marécage.

Le 16 octobre, les Allemands battent en retraite vers la prochaine ligne défensive, 25 km plus au nord.

Rome semble plus proche aux forces alliées commandées par le général Clark, mais les conditions météorologiques défavorables, le minage de diverses artères et les travaux de démolition effectués par les Allemands retardent encore l’avancée25.

Chaque montagne qui se dresse sur le chemin de Rome doit être prise séparément, chaque vallée doit être ratissée, pour se retrouver face à des montagnes toujours nouvelles et une autre ligne à rompre avec les attaques sanglantes de l’infanterie26.

Les camions, les jeeps et autres moyens de transport sont inutiles lorsque la boue, les pierres, les trous et les débris des bombardements recouvrent les routes de communication. Les chemins qui mènent à l’altitude sont inaccessibles, seuls des hommes à pieds et les mulets (pas toujours) parviennent à avancer en portant des charges27.

Les troupes sont fatiguées, les pertes sont élevées et la résistance allemande est si efficace pour engager les troupes alliées dans des batailles sanglantes d’usure le long des nombreuses (les principales sont au nombre de 7)28 et successives lignes défensives29 prêtes à barrer ou ralentir l’offensive ennemie, quen automne, après une avancée de 110 km en quatre mois et toujours à 130 km de Rome, on parle maintenant de « avancée centimètre par centimètre »30.

« La configuration géographique de l’Italie, en tant que piège pour les défenseurs, constituait, compte tenu des conditions climatiques défavorables qui neutralisaient la suprématie aérienne des puissances occidentales, un obstacle insurmontable à l’offensive des envahisseurs »31.

Les lignes Bernhardt et Gustav sont construites sous la direction d’un commandant expérimenté du génie du Groupe d’Armée C, le général de division Hans Bessel:

« … de points d’observation et emplacements pour mitrailleuses et artillerie avaient été ouverts à l’aide d’explosifs sur les crêtes des montagnes et creusés dans les champs devant les ceintures d’obstruction qui comprenaient des tranchées antichars, champs de mines et grilles de barbelés. Des abris profonds pour abriter les troupes, des places de mortiers et des abris pour les chars et l’artillerie automotrice ont été creusés sur des pentes opposées et soigneusement camouflés.32 »

Le rétrécissement de Mignano et les trois M

La route nationale n. 6, via Casilina, qui relie Naples à Rome en passant par l’intérieur33, près de ce que l’on appelle le Mignano Gap, se glisse dans une sorte de gorge surplombant les deux côtés par différentes montagnes et collines.

« La rétrécissement de Mignano contient deux formidables barrières, le Mont Rotondo et le Mont Lungo. Le Mont Rotondo s’élève à 357 mètres à l’ouest de la colline de Cannavinelle et il est densément recouvert de brousse. Le Mont Lungo, une longue crête stérile avec différents sommets, est une obstruction de 343 mètres de haut presque au milieu du rétrécissement34»

Pour atteindre Cassino et la vallée du Liri, il faut neutraliser la ligne défensive Bernhardt. Selon les estimations de l’Intelligence américaine, la résistance est soutenue par 3 bataillons: l’un sur le Mont La Defensa-Maggiore, un autre sur le Mont Lungo, et le troisième à San Pietro, organisés de manière à utiliser toutes les possibilités offertes par le terrain et de fournir un soutien mutuel35.

« La forteresse de Saint-Pierre est un point clé de ces défenses et devient un symbole de réussite ou d’échec dans les premières attaques.36 »

Le 13 novembre, le général allemand Joachim Lemelsen, commandant en charge de la Xème Armée, veut ordonner la retraite des Panzergrenadiers de San Pietro Infine, avec le consentement de Kesselring, qui demande confirmation, en recevant une réponse positive, à l’OKW37 à Berlin. Peu après l’ordre est révoqué personnellement par Hitler, toujours contraire à toute sorte de retraite38.

Le 3 décembre, le Général Clark commence l’offensive contre les troupes allemandes, commandées par le général Fridolin von Senger und Etterlin, bien protégées dans leurs emplacements défensifs éparpillés dans des positions montagneuses difficiles, pratiquement invisibles même à la reconnaissance aérienne, également gênée par de fréquents nuages. Les Allemands ont eu le temps de creuser et de camoufler des trous pour les fusils, de construire de petites fortifications en bois renforcées de béton, des casemates, de répandre des pièges explosifs, de préparer des fosses antichars, de semer des mines39 (appelées Bouncing Betties par les Américains)40, d‘élever des barrières de fil barbelé41.

« Ces postes, presque imperméables à notre feu constant d’artillerie et aux attaques fréquentes des chasseurs A-36, étaient des puits profonds couverts de trois couches de troncs et protégés par la terre et les rochers. Chacun n’avait qu’une seule ouverture, assez grande pour permettre à un homme de s’y glisser. Pour se rapprocher de ces casemates, nos troupes devaient d’abord traverser un champ de S-mines, puis les barbelés et enfin d’autres S-mines. Si ces défenses extérieures avaient été pénétrées, l’ennemi pouvait utiliser de l’artillerie, du mortier et des tirs de mitrailleuses lourdes sans danger pour leurs troupes cachées dans leurs abris… De leurs bâtiments de pierre, les observateurs ennemis pouvaient regarder à travers une vallée étroite, moins d’un mille de large, et observer toutes les activités sur la colline de Cannavinelle, et sur le Mont Rotondo et le Mont Lungo.42 »

Il est également fréquent d’utiliser des tanks (avec chenilles ou moteurs endommagés) enfouis sous terre, avec la tourelle camouflée au ras du sol43.

L’environnement est également défavorable aux assaillants: l’humidité et les basses températures persistantes qui, combinées à une mauvaise hygiène, provoquent chez de nombreux fantassins le « pied de tranchée 44», obligent les hommes à porter des vêtements encombrants qui limitent la mobilité, et la combinaison de la pluie, de la nébulosité et du froid produit un sol avec une surface inadaptée pour manœuvrer les machines et les véhicules45.

Le résumé de la situation, les trois M: Mud, Mules, and Mountains (Boue, Mulets46 et Montagnes).

« Sans les mulets, notre campagne d’hiver en Italie aurait été impossible.47 »

Il y a des moments où « … les températures sont si basses à geler les colonnes de direction et les moteurs des véhicules jusqu’à les casser, bloquant ainsi les transports. »48

Par conséquent:

« Début novembre, la 45ème Division comptait 32 animaux; à la fin du mois de décembre, le nombre dépassait les 400, avec d’autres 140 dans un département d’une troupe italienne. Encore plus de mulets furent nécessaires, car il fallait 250 animaux pour répondre aux besoins de base d’un régiment d’infanterie en ligne. »49

Il faut créer un hôpital vétérinaire, où, en plus du traitement, on intervient aussi sur les cordes vocales des animaux pour les rendre muets!50

Alors qu’une division britannique du Xème Corps réussit par une attaque nocturne à conquérir le Mont Camino (à gauche sur la photo) atteignant altitude 819, les départements de la 36ème division américaine s’emparent du Mont Maggiore51.

Le 8 décembre commence l’attaque du village de San Pietro Infine, sur les pentes du Mont Sammucro (ou Sambucaro), défendu par un régiment de la 29ème Panzergrenadier-Division, mais sans la conquête du Mont Lungo, qui aura lieu le 16 décembre, toute tentative de s’emparer du pays échouera et totalisera un grand nombre de pertes. Le 141ème et 143ème régiment de la 36ème division Texas sont réduits à un tiers de leur personnel!52

Avait simplement échappé aux hommes de l’Intelligence à quel point San Pietro était inaccessible, n’ayant pas de bons accès au village, dont les maisons fournissaient d’épais murs de pierre pour le placement des armes!53

San Pietro ne pouvait être atteint que par des voies et des allées sur le flanc abrupt du mont Sammucro, impossible à parcourir en toute sécurité avec des chars d’assaut, aussi larges que les chemins. Il n’était pas non plus évident pour les services de renseignement alliés à quel point San Pietro était important pour l’observation du Mont Lungo et du fond de la vallée qui menait la RN 6 à Cassino.54

Ce n’est que le lendemain, le 17 décembre, après que les Allemands ont abandonné le camp, que les unités américaines du Deuxième Corps entrent enfin dans San Pietro Infine, maintenant réduit à un tas de décombres des activités de guerre allemandes et alliées. Il n’ y a aucune trace d’ennemis, seule la mort est présente.55

La bataille pour la San Pietro a coûté à la 36ème Division 1200 victimes – environ 150 morts, plus de 800 blessés et près de 250 disparus. Le 504ème régiment d’infanterie parachutiste a eu 50 morts, 225 blessés et 2 disparus. Les pertes subies par d’autres unités engagées – le 3ème bataillon de Rangers, les bataillons d’artillerie, le 753ème Bataillon de tanks, le 111ème Génie de combat et le Groupe italien – doivent être ajoutées à ces chiffres.56

Des officiers experts de terrain avaient averti que les attaques frontales étaient inutiles pour conquérir les positions des Allemands. Néanmoins, ce furent les attaques frontales qui, ordonnées, causèrent les pertes ci-dessus!57

San Pietro Infine58

Le village médiéval de San Pietro Infine (« … une agglomération de maisons en pierre grise, empilées dans le style médiéval, placé sur la pente sombre et menaçante du Mont Sammucro… »)59, remontant au X-XIème siècle EC, avec ses ruelles étroites pavées de silex blanc, les bâtiments en pierre calcaire avec les toits de bois, transformé en forteresse allemande, subit des dommages irréparables pendant 15 jours de bombardements intenses, résultant un des territoires le plus férocement controversé de la Campagne d’Italie60.

Celle partie de la population (environ 800 personnes)61 qui n’a pas obéi aux ordres du commandement allemand (arrivé à San Pietro le soir même de l’armistice)62 pour évacuer le pays, s’est d’abord réfugiée dans les grottes existantes sur le territoire. Mais l’exposition directe aux tirs des canons situés dans la zone de Mignano et les blessures de certains civils abrités dans ces endroits poussent la population à chercher un autre logement sûr.

Ceci fut trouvé dans la vallée occidentale du village, dans des grottes creusées avec des pioches, des pelles et tout autre outil disponible dans cette circonstance63 dans un sol de type tuf (environ 50064 personnes). Petites, froides, humides, avec une ouverture limitée vers l’extérieur pour se protéger des éclats de grenades et de balles qui peuvent exploser à proximité, elle ont été déterrés à force de bras. A l’intérieur, près des ouvertures, il y a des protections en pierres, planches et terre, dans un chemin en zigzag65, à l’imitation des tranchées militaires. Presque toutes communiquent entre elles, ce qui permet de s’échapper en cas d’obstruction de l’entrée. De petites niches sont creusées dans le sol, chacune pouvant cacher un homme niché pour échapper aux rafles allemandes. Si nécessaire, le trou est recouvert d’une planche, avec une couche de terre sur laquelle les membres de la famille se placent. Seul un petit trou caché permet au malheureux enterré vivant de respirer66. L’hygiène est absente, en raison du manque d’eau (le peu qu’on avait tombait du ciel, et elle était précieuse pour boire) et de la surpopulation. Compagnons immanquables, poux et puces.

L’eau manque parce que « … les Allemands ont bloqué l’accès à la seule source d’eau potable et ont rendu les réservoirs inutilisables en y jetant des carcasses d’animaux »67.

Lors du tournage dans le village, le réalisateur John Huston est contraint de se réfugier dans une grotte avec son cameraman, à cause d’un bombardement soudain. Cependant, une fois que les tirs sont terminés, le tournage est empêché par le tremblement continu de l’opérateur, qui est clairement en crise. Dans la grotte il y a aussi une enfant, d’environ 7 ans, qui s’amuse à caresser les joues du directeur, qui se demande pourquoi. Seulement après il réalise que l’enfant n’avait plus de mémoire d”un visage rasé! Il n’ y avait que des personnes âgées dans le village, et elles avaient toutes une barbe sur les joues. Le 17 décembre, après le départ des Allemands, le directeur se met en quête de la jeune fille, en la croyant orpheline, pour l’adopter. Heureusement, il la retrouve en bonne santé, contente et en compagnie de ses parents!68

Les dégâts sont si importants (98% de destruction)69 qu’en 1950 la population se déplace plus en aval, construisant un nouveau village, en utilisant partie de pierres des maisons endommagées dans l’ancien village millénaire, désormais impossible à distinguer du terrain rocheux qui l’entoure.

D’abord abandonné à lui-même, à la négligence du temps et à l’agression de la végétation, le vieux village est “redécouvert” en 1959 grâce à quelques scènes d’un célèbre film du réalisateur Mario Monicelli, « La Grande Guerre », tournées dans les ruines du village détruit.

Même les phases de la conquête du pays ont été immortalisées dans un film par ce qui allait devenir plus tard un célèbre directeur, le Capitaine John Huston, de l’Army Signal Corps, une unité agrégée du 143ème régiment d’infanterie de la 36ème Division d’infanterie Texas70. Le documentaire, partiellement “censuré”, est disponible en ligne sous le titre “The battle of San Pietro71. Lorsque le film fut visionné aux États-Unis en 1944, il fut jugé tellement réaliste et impressionnant que les autorités militaires en interdirent la projection.

Dans son autobiographie, “Un livre ouvert”, Huston raconte, avec ironie, comment la première projection de son film eut lieu.

Un certain nombre d’officiers supérieurs de l’Armée de terre, dont un général à trois étoiles72, sont présents à la projection. Environ les trois quarts du film, le général se lève et quitte la salle de projection; on suppose qu’il n’avait pas aimé ce qu’il avait vu jusque-là, pourtant il fallait justement que les militaires restants manifestent leur déception. En respectant naturellement leur rang, selon les règles: il ne pouvait certainement pas un lieutenant-colonel quitter avant un général! Dans les faits, le général fut suivi après environ une minute par l’officier qui le suivait dans le rang, puis un par un, avec le militaire de rang inférieur qui fermait la retraite. « Quelle bande de cons! Ainsi s’en va San Pietro“, pensa le réalisateur73.

Accusé d’avoir fait un film « contre la guerre », Huston répondit qu’il n‘aurait jamais fait un film “pro-guerre”.

Mais lorsque le général George C. Marshall, chef d’état-major de l’armée américaine, demande à voir le film, les choses changent après sa déclaration: « Ce film devrait être vu par tous les soldats américains en formation. Parce qu’il ne décourage pas, plutôt il le prépare au choc du combat. »

Comme conséquence de telle déclaration, le film fut universellement apprécié, tout le monde voulut le voir, Huston fut décoré et promu major74!

Les alentours

Le monument de Mignano Monte Lungo75

Il vaut la peine d’être visité, ne serait-ce que pour se souvenir de la contribution trop souvent oubliée de l’Italie à sa libération.

Le monument est situé le long de la Via Casilina, à environ 2 km du village de Mignano Montelungo, où le 8 et le 16 décembre 1943 ont eu lieu les premiers combats des troupes régulières italiennes contre les Allemands. L’unité italienne est appelée Primo Raggruppamento Motorizzato, dépend du IIème Corps d’armée américain et est composée de 5.48676 hommes dirigés par le général Dapino, qui a été remplacé par le général Utili, sous lequel il a été agrandi et transformé en Corps de Libération Italien. Les 973 tombés de la guerre de Libération sont enterrés ici, provenant de l’ancien cimetière militaire de Monte Lungo et des divers cimetières militaires éparpillés le long de la péninsule77.

Le cimetière allemand de Caira78

A Colle Marino, un hameau de Caira, à environ 3 km au nord de Cassino, est situé au sommet d’une colline imposante le plus important cimetière allemand en Italie. Commencé en 1959 par l’architecte Tischer et complété en 1964 par le Prof. Offrenberg, il rassemble en cinq terrasses ornées de pins, cyprès et hypericum environ 20.10079 cadavres des combattants sous le drapeau allemand tombés dans le sud de l’Italie (sauf la Sicile, où se trouve le cimetière de Motta S. Anastasia, avec 4.561 tombés).

En se promenant entre les tombes, toutes égales et toutes également entretenues, beaucoup d’entre elles dernière résidence de très jeunes gens, on ne peut manquer de réfléchir aux paroles du prix Nobel de la paix Albert Schweitzer, rapportées dans la brochure distribuée à l’entrée du cimetière:

« Les tombes des soldats sont grands

prêcheurs de paix et leur signification

en tant que tel augmentera avec le temps. »

Comment se rendre au Parc de la Mémoire Historique

Vous pouvez utiliser ce lien.80 Le parc est bien balisé le long de la route d’approche.

Conclusion

Quoi de mieux que les paroles John Huston?

« J’ai appris à cultiver un grand respect pour les paysans italiens. Lors d’un vol de reconnaissance, on pouvait voir les paysans retourner à la charrue dès que nous arrachions la terre aux Allemands. Au-delà de nos lignes, rien n’était cultivé. Parfois, je les ai vus avançant difficilement derrière les bœufs blancs, labourant une zone de terre exposée aux tirs d’artillerie, d’autres fois en tirant eux-mêmes la charrue. Les champs avaient été minés et les paysans le savaient. Chaque jour, il y avait des victimes qui étaient admises à l’hôpital de campagne. Mais rien ne les a arrêtés. Il fallait labourer la terre. »81

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NOTES

1Feldmarschall est un grade militaire d’officier général supérieur dans les armées allemandes, autrichiennes et impériales russes.

2Commandant en charge des forces armées d’occupation allemandes en Italie, il fut jugé à Mestre par un tribunal britannique en 1947 pour crimes de guerre (Fosse Ardeatine, Marzabotto et autres massacres d’innocents, de femmes, de vieillards et d’enfants, tués pour “représailles”). Il a été condamné à mort, mais la peine a été commuée en prison à perpétuité. Cependant, dès 1952, compte tenu de son état de santé “très grave”, il est libéré de prison. Il est mort en 1960.

3Le vieux village est situé à une altitude d’environ 230 mètres.

4Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 39

5Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 54

6Parker,M Montecassino. 15 gennaio-18 maggio 1944. Storia e uomini di una grande battaglia, Milano, Il Saggiatore, 2009, pag. 85

7Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 15

8Environs 300 d’après Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 285, nota 17

9Carloni,F. San Pietro Infine, Milano, Mursia, 2003, pag. 50

10Un fait important fut sans doute la déclaration de Roosevelt sur la “reddition inconditionnelle” qui aurait été imposé aux puissances de l’Axe, Allemagne, Italie et Japon.

11Bryant,A. Trionfo in Occidente vol. 3, Milano, Longanesi, 1966, pag. 78

12Salmaggi-Pallavisini 1939-1945 Continenti in fiamme – 2194 giorni di guerra, Milano, Selezione dal Reader’s Digest, 1982, pagg. 381-382

13Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 627

14Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 626

15Épisode connu sous le nom d’ « armistice de Cassibile », il s’agissait en fait d’une reddition inconditionnelle, officialisée le 29 septembre 1943 par le document “Instrument of surrender of Italy“.

16Petacco,A. La nostra guerra 1940-1945, Milano, Mondadori, 2001, pag. 219

17L’Organisation Todt (OT), du nom de son fondateur, l’ingénieur Fritz Todt, ministre du Reich pour l’Armement et les Munitions, , était une entreprise de construction qui opérait d’abord en Allemagne nazie, puis dans tous les pays occupés par la Wehrmacht, employant jusqu’ à 1,5 million d’hommes et de garçons au travail, presque entièrement forcé. Après la mort de Todt suite à l’écrasement d’un avion en 1942, l’OT fut dirigé par l’architecte Albert Speer jusqu’à la reddition de l’Allemagne.

18Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 19

19Salmaggi-Pallavisini 1939-1945 Continenti in fiamme – 2194 giorni di guerra, Milano, Selezione dal Reader’s Digest, 1982, pag. 439

20Petacco,A. La nostra guerra 1940-1945, Milano, Mondadori, 2001, pag. 166

21Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 35

22Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 639-640

23Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 656

24Plus de 300 000 soldats alliés sont morts, blessés, disparus ou emprisonnés.

25Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 660

26Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 286

28Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 29

29Short,N. German Defences in Italy in World War II (Fortress), Oxford, Osprey, 2006, pag. 61

30Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 665

31Bryant,A. Trionfo in Occidente vol. 3, Milano, Longanesi, 1966, pag. 103

32Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 30

33La route nationale n. 7, via Appia, qui longe la côte ouest, est beaucoup plus étroite et donc mal accueillie par les stratèges militaires parce qu’elle ne convient pas, avec ses goulets d’étranglement continus, à une force d’invasion massive.

34CMH Pub 100-8, From the Volturno to the Winter Line, Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 97

35Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 265

36CMH Pub 100-9, Fifth Army at the Winter Line,Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 45

37CMH Pub 100-9, Fifth Army at the Winter Line,Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 45

38Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pagg. 26-27

39Il s’agit de la Schrapnellmine (abrégée en S-mine), une mine terrestre antipersonnelle contenant 360 sphères ou éclats d’acier, très redoutée par les soldats pour sa force mortelle, conçue plus pour mutiler que pour tuer. De cette façon, le sauvetage des blessés distrait les hommes de l’attaque et les éloigne. Une fois activées par l’impact d’un passage, les mines sautent en l’air et explosent plus ou moins à la hauteur de la taille de la personne, projetant un nuage mortel d’éclats d’obus et de fragments d’acier dans toutes les directions. C’était l’une des mines les plus imitées, même après la fin de la Seconde Guerre mondiale, produite en environ 1,9 million d’exemplaires.

40Ambrose,S.E Cittadini in uniforme, Milano, TEA, 2011, pag. 148

41Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 261

42CMH Pub 100-9, Fifth Army at the Winter Line,Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 46-47

43Carloni,F. San Pietro Infine, Milano, Mursia, 2003, pag. 21

44Le « Pied de tranchée » (« Trench foot », en anglais) est le nom donné à une maladie ulcéro-nécrotique qui s’est fait connaître quand elle s’est répandue dans les tranchées durant la Première Guerre mondiale. Cette maladie est probablement due à l’association de plusieurs pathogènes et aux difficiles conditions de vie des soldats. Son premier stade, ulcéreux, semble être causé par une exposition prolongée des pieds à l’humidité, l’insalubrité et au froid. https://fr.wikipedia.org/wiki/Pied_de_tranchée

45Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 256

46Utilisés aussi pour transporter les corps des soldats tombés au combat, les mulets étaient indispensables pour mener la guerre de l’une des armées les plus mécanisées du monde. C’est une nouveauté pour beaucoup de soldats américains, et au début tout doit être improvisé, y compris les conducteurs de mulets.

47CMH Pub 100-9, Fifth Army at the Winter Line,Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 90

48Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 35

49CMH Pub 100-9, Fifth Army at the Winter Line,Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 90

50Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 40

51Salmaggi-Pallavisini 1939-1945 Continenti in fiamme – 2194 giorni di guerra, Milano, Selezione dal Reader’s Digest, 1982, pag. 460

52AA.VV. Cassino 1944-2014, Ceprano, Historia, Storia & Militaria, 2014, pag 25

53Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 271

54Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 271

55Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 285

56Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 285

57Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 109

58Le village médiéval de San Pietro Infine, à ne pas confondre avec l’actuelle ville homonyme.

59Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 270

60Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 109

61Carloni,F. San Pietro Infine, Milano, Mursia, 2003, pag. 68

62Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 22

63Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 36

64Carloni,F. San Pietro Infine, Milano, Mursia, 2003, pag. 68

65Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 38

66Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 40

67Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 20

68Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 112-113

69Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 15

70Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 109

71En anglais

72Lieutenant-général (USA), équivalent à un Général de corps d’armée (F).

73Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 119

74Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 119

75Coordonnées GPS: 41.422691, 13.969057 ou 41°25’21.7″N 13°58’08.6″E

76CMH Pub 100-9, Fifth Army at the Winter Line,Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 28

77Extrait du matériel imprimé distribué dans le petit musée en annexe, de l’autre côté de la Via Casilina: Sacrario Militare di Montelungo, Ministero della Difesa, Commissariato generale per le onoranze ai caduti, 2016

78Coordonnées GPS: 41.528937, 13.821990 ou 41°31’44.2″N 13°49’19.2″E

79Cimiteri Militari Germanici, Kassel, D, Volksbund deutsche Kriegsgräberfürsorge e. V., 2016, pag. 5

80Coordonnées GPS: 41.445823, 13.967185 ou 41°26’45.0″N 13°58’01.9″E

81Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 114

San Pietro Infine: 1943

San Pietro Infine: il villaggio fantasma

San Pietro Infine: il villaggio fantasma

Abstract

Il 10 luglio del 1943 gli Alleati sbarcarono in Sicilia, dando così inizio alla Campagna d’Italia, tesa a mettere fuori gioco l’avversario più debole dell’Asse (Winston Churchill definì l’Italia il “ventre molle” della coalizione nemica) per poter poi concentrare tutte le forze contro la Germania di Hitler.

Le divisioni tedesche, guidate da un abile e spietato nazista, il feldmaresciallo1 Albert Kesselring2, opposero una strenua resistenza all’avanzata degli eserciti Alleati, favorite in questo dalla particolare orografia della penisola (montagne, gole, corsi d’acqua) e da un inverno particolarmente rigido e piovoso, che trasformò quasi sempre le strade sterrate in fiumi di fango impercorribili.

Risalendo lo stivale, gli Alleati incontrarono delle formidabili linee di difesa, che si snodavano dal Tirreno all’Adriatico, approntate dai Tedeschi utilizzando a loro favore ogni possibilità offerta dal terreno, finalizzate a ritardare il più possibile l’avanzata del nemico verso la Germania.

Nell’aspra lotta che si concluse solo nell’aprile del 1945 furono coinvolti migliaia di civili, in maggioranza donne, vecchi e bambini, soggetti a feroci rappresaglie e spesso presi tra due fuochi, decimati non solo dalle bombe che continuavano a piovere dal cielo, ma anche dalla fame, dal freddo e dalle spaventose condizioni di vita.

Una testimonianza toccante di queste sofferenze si coglie nel silenzio irreale di un paese, un tempo pieno di vita e di gente operosa, rimasto congelato con le sue rovine com’era nel dicembre ‘43, abbarbicato da secoli a una montagna3, al confine tra tre regioni: Campania, Lazio e Molise.

Gli abitanti di San Pietro Infine, che non poterono o non vollero scappare altrove, sopravvissero alla fame e al freddo trovando un precario rifugio in grotte scavate nel fianco della montagna e nutrendosi, quando tutto mancava, di fichi e fave secche, noci e verdura selvatica4. Alcuni di loro persero la vita per procurarsi della semplice acqua da bere, come le due donne, madri, che per prendere dell’acqua alla fonte “Maria SS. dell’Acqua” furono mitragliate dai Tedeschi.5 Oltre centoquaranta (circa 300 secondo altri)6 furono i morti7,8 su una popolazione di circa 1.5009 persone!

 

Prologo

Nel gennaio 1943, durante la conferenza di Casablanca, in Marocco, il presidente USA Roosevelt e il Primo Ministro britannico Churchill decidono, tra le altre cose10, di dare inizio all’occupazione dell’Italia effettuando uno sbarco in forze in Sicilia. Già da tempo Stalin, il terzo alleato, sollecitava l’apertura di un secondo fronte in Europa, per alleggerire la pressione nazista sull’Unione Sovietica, anche se durante la conferenza di Teheran, nel novembre 1943, quando si incontrano per la prima volta Roosevelt, Churchill e Stalin, l’urgenza dell’intervento è scemata, a seguito della consapevolezza di Stalin che i Tedeschi avevano ormai esaurito le loro energie.11 Gli USA erano più orientati su uno sbarco nel Nord Europa, mentre l’Inghilterra, preoccupata per la sua leadership in Medio Oriente e nei Balcani, preferiva di gran lunga uno sbarco in Italia, come in effetti avvenne.

L’operazione Husky, come è chiamata con il codice alleato l’invasione della Sicilia, è preceduta dalla caduta dell’isola di Pantelleria il 11 giugno ’43, seguita da Lampedusa, che si arrende incondizionatamente il 12 giugno. Il 13 giugno si arrendono anche Linosa e il 14 l’isola di Lampione.12

All’alba del 10 luglio inizia lo sbarco alleato sull’isola: i combattimenti che porteranno alla completa liberazione della Sicilia dureranno 38 giorni, causando circa 23.00013 perdite agli Alleati.

Il generale britannico Harold Alexander, a capo del 15º Gruppo d’Armate, così informa Churchill della conclusione della campagna:

«Entro le 10 di oggi, 17 agosto 1943, l’ultimo soldato tedesco è stato cacciato fuori dalla Sicilia… Si può ritenere che tutte le forze italiane presenti nell’isola il 10 luglio siano state annientate, anche se è possibile che qualche unità abbia raggiunto, malconcia, la terraferma.»14

L’invasione dello Stivale

Dopo lo sbarco degli Alleati in Sicilia e la successiva resa15 dell’Italia, la Germania si affretta a inviare in Italia diverse divisioni, alcune delle quali corazzate, per occupare militarmente l’intera Penisola e contrastare così l’avanzata nemica verso la Germania.

In un primo momento le forze tedesche sono comandate al Nord dal feldmaresciallo Rommel e al Sud dal feldmaresciallo Kesselring. A fine novembre Rommel viene richiamato in Germania, in vista del nuovo incarico in Francia, e Kesselring prende il pieno controllo della difesa del territorio italiano, dimostrando notevole tenacia e inventiva nel trasformare ogni ostacolo naturale all’avanzata alleata in potenti apprestamenti difensivi che si succedono sulla via degli Alleati.16

Il terreno si presta molto bene a una guerra difensiva: montagne, alture, fiumi che in inverno diventano quasi inguadabili e di cui vengono minate le sponde, roccaforti naturali e non, terreni paludosi o facilmente allagabili, gole, ecc.

Sfruttando queste caratteristiche, diverse linee di resistenza, distanti l’una dall’altra tra i 12 e i 18 km, vengono rapidamente approntate dall’Organizzazione Todt17, di cui fa parte anche una divisione del Genio slovacco, forte di 5.000 uomini18; la principale a un centinaio di km da Roma, in un punto in cui la distanza tra il mare Adriatico e il mar Tirreno è minima, e quindi più favorevole anche per l’abbondanza di ostacoli orografici e di diversi corsi d’acqua: la linea Gustav (o Linea Invernale), parzialmente protetta sul versante tirrenico a sud dalla linea Bernhardt (detta anche Reinhard, formata da un’ampia fascia di appostamenti fortificati difensivi, che congiunge la foce del fiume Garigliano, sul Tirreno, a Castel di Sangro)19 e a nord dalla linea Hitler (o Senger).

Il 3 settembre 1943 gli Alleati attraversano lo stretto di Messina e sbarcano in Calabria, iniziando la dura lotta per cacciare le truppe tedesche dall’Italia. Mentre gli Inglesi avanzano verso la costa adriatica, gli Americani risalgono la penisola lungo la costa tirrenica. La sera dell’8 settembre il generale Eisenhower dà la comunicazione ufficiale della resa dell’Italia e la sera stessa Badoglio è costretto a diffondere per radio un comunicato per informare il popolo italiano. La reazione dell’alleato tedesco è immediata: viene attivato il piano Achse, occupando le principali città e disarmando le divisioni italiane, abbandonate prive di qualsiasi direttiva dal governo Badoglio e dal re Vittorio Emanuele III, fuggiti in gran fretta da Roma, abbandonando il Paese al suo tragico destino, in direzione di Pescara e con destinazione finale Brindisi, una zona non occupata dai Tedeschi.20

Il 9 settembre gli Alleati sbarcano in Campania, nella zona di Salerno. L’avanzata verso il nord è sempre più dura, e agli ostacoli naturali (si pensi solo alla difficoltà dei trasporti, bloccati dal fango e dalla pioggia in autunno e inverno. Da metà di ottobre a fine dicembre la pioggia si riversò in quelle zone cinquanta giorni su settantatré, trasformandosi poi in neve con accumuli fino a 8 metri21) si sommano la determinazione delle forze tedesche e l’abilità dei loro comandanti nel resistere il più a lungo possibile, le rivalità tra i vertici militari degli Alleati e una serie di errori di valutazione del nemico e del territorio22, oltre al ricorso a tattiche abitudinarie ben note all’avversario tedesco.23 Quella che sembrava all’inizio una passeggiata si rivela ben presto un’avanzata rischiosa, lenta, foriera fin da subito di notevoli perdite umane.24

L’avanzata verso Roma

Dopo lo sbarco di Salerno, si succedono la liberazione di Napoli, il 1° ottobre, e la battaglia sulla linea difensiva del fiume Volturno, che viene parzialmente penetrata il 12 ottobre dopo aspri combattimenti, resi più difficili dalle disastrose condizioni del terreno che le piogge incessanti hanno trasformato in un pantano.

Il 16 ottobre i Tedeschi si ritirano verso la successiva linea difensiva, 25 km più a nord.

Roma sembra più vicina per le forze alleate comandate dal generale Clark, ma le avverse condizioni atmosferiche, il minamento di diverse arterie e i lavori di demolizione compiuti dai Tedeschi ritardano ancora l’avanzata.25

Ogni montagna che si frappone alla via per Roma deve essere presa separatamente, ogni valle rastrellata, per ritrovarsi comunque di fronte a sempre nuove montagne e a un’altra linea da dover a sua volta spezzare con sanguinosi attacchi di fanteria.26

Camion, jeep e altri mezzi di trasporto sono inservibili quando il fango, le pietre, le buche e i detriti dei bombardamenti coprono le strade di comunicazione. I sentieri che portano in quota sono impervi, solo degli uomini appiedati e i muli (non sempre) riescono ad avanzare portando dei carichi.27

Le truppe sono stanche, le perdite elevate e la resistenza tedesca si rivela così efficace nell’impegnare le truppe alleate in sanguinose battaglie di logoramento lungo le numerose (le principali sono 7)28 e successive linee difensive29 approntate per sbarrare o rallentare l’offensiva nemica, che in autunno, dopo un’avanzata di 110 km in quattro mesi e ad ancora 130 km da Roma, si parla ormai di “avanzata centimetro per centimetro”.30

La configurazione geografica dell’Italia, da trappola per i difensori, costituiva, date le sfavorevoli condizioni climatiche che neutralizzavano la supremazia aerea delle potenze occidentali, un ostacolo insuperabile per l’offensiva degli invasori.”31

Le linee Bernhardt e Gustav sono costruite sotto la direzione di un esperto comandante del Genio del Gruppo d’Armata C, il generale maggiore Hans Bessel:

“… punti di osservazione e postazioni per mitragliatrici e artiglieria erano stati aperti con gli esplosivi sui crinali montani e scavati nei campi di fronte a cinture di ostacoli che comprendevano fosse anticarro, campi minati e reticoli di filo spinato. Profondi rifugi per dare riparo alle truppe, piazzuole per i mortai e punti di riparo per tank e artiglieria semovente furono scavati sui pendii opposti e accuratamente mimetizzati”.32

 

La strettoia di Mignano e le tre M

La strada statale n. 6, via Casilina, che congiunge Napoli con Roma passando nell’interno33, in prossimità del cosiddetto Mignano Gap s’insinua in una sorta di gola sovrastata da ambo i lati da diversi monti e cime di colline.

Il varco di Mignano stesso contiene due formidabili barriere, il Monte Rotondo e il Monte Lungo. Il Monte Rotondo sale a 357 metri a ovest della collina Cannavinelle ed è densamente ricoperto di boscaglia. Il Monte Lungo, un lungo crinale sterile con varie vette, è un’ostruzione di 343 metri di altezza quasi in mezzo al varco.”34

Per raggiungere Cassino e la Valle del Liri è necessario neutralizzare la linea difensiva Bernhardt. Secondo le stime dell’Intelligence americana, la resistenza è sostenuta da 3 battaglioni: uno sul Monte La Defensa-Maggiore, un altro su Monte Lungo, e il terzo in San Pietro, disposti in modo da utilizzare tutte le opportunità offerte dal terreno e fornire un reciproco supporto.35

La roccaforte di San Pietro è un punto chiave in queste difese e diventa un simbolo per il successo o il fallimento nei primi attacchi.”36

Il 13 novembre il generale tedesco Joachim Lemelsen, comandante incaricato della X Armata, intende ordinare la ritirata dei Panzergrenadier da San Pietro Infine, con l’assenso di Kesselring, che chiede conferma, ricevendo una risposta positiva, all’OKW37 di Berlino. Poco dopo l’ordine è revocato personalmente da Hitler, sempre contrario a qualsiasi ripiegamento o ritirata38.

Il 3 dicembre il generale Clark inizia l’offensiva contro le truppe tedesche, comandate dal generale Fridolin von Senger und Etterlin, ben protette nei loro appostamenti difensivi sparpagliati in difficili posizioni di montagna, praticamente invisibili anche alle ricognizioni aeree, ostacolate inoltre dalla frequente nuvolosità. I Tedeschi hanno avuto il tempo di scavare e mimetizzare buche per fucili, costruire piccole fortificazioni di legno rinforzate dal calcestruzzo, casematte, disseminare trappole esplosive, preparare fosse anticarro, seminare mine39 (chiamate Bouncing Betties dagli Americani)40, innalzare barriere di filo spinato.41

Queste postazioni, quasi impermeabili al nostro fuoco costante di artiglieria e agli attacchi frequenti dei cacciabombardieri A-36, erano profondi pozzetti coperti da tre strati di tronchi e protetti da terra e rocce. Ciascuno aveva solo un’apertura, abbastanza grande da permettere a un uomo di scivolare dentro. Per avvicinarsi a queste casematte, le nostre truppe dovevano prima attraversare un campo di S-mine, poi del filo spinato e infine altre S-mine. Se queste difese esterne fossero state penetrate, il nemico poteva utilizzare artiglieria, mortaio e fuoco delle mitragliatrici pesanti senza pericolo per le proprie truppe nascoste nei loro rifugi… Dai loro edifici in pietra gli osservatori nemici potrebbero guardare attraverso una stretta valle, larga meno di un miglio, e osservare ogni attività sulla collina Cannavinelle, e su Monte Rotondo e Monte Lungo.42

E‘ inoltre frequente l’utilizzo di carri armati (con cingoli o motori danneggiati) interrati, con la torretta mimetizzata a filo di terreno.43

L’ambiente è inoltre sfavorevole agli attaccanti: la perenne umidità e le basse temperature, che, combinate con la scarsa igiene, provocano in molti fanti il “piede da trincea”44, costringono gli uomini a indossare vestiti ingombranti che limitano la mobilità, e la combinazione delle precipitazioni, della nuvolosità e del freddo produce un suolo con una superficie inadatta per la manovra di macchinari e mezzi.45

La sintesi della situazione, le tre M: Mud, Mules, and Mountains (Fango, Muli46 e Montagne).

Senza muli la nostra campagna invernale in Italia sarebbe stata impossibile.”47

Ci sono periodi in cui “… le temperature sono talmente basse da congelare i piantoni dello sterzo e i motori dei veicoli fino a romperli, bloccando così i trasporti.”48

Per cui:

All’inizio di novembre la 45a Divisione aveva 32 animali; alla fine di dicembre il numero aveva superato i 400, con altri 140 in un reparto di una truppa italiana. Ancora più muli furono necessari, perché 250 animali erano tenuti a soddisfare le esigenze fondamentali di un reggimento di fanteria in linea.49

E‘ necessario creare un ospedale veterinario, dove, oltre alle cure, si interviene anche sulle corde vocali degli animali per renderli muti!50

Mentre una divisione britannica del X Corpo riesce con un attacco notturno a conquistare il Monte Camino (sulla sinistra nella foto) raggiungendo quota 819, reparti della 36a divisione USA si impadroniscono del Monte Maggiore51.

L’8 dicembre inizia l’attacco al paese di San Pietro Infine, sulle pendici del Monte Sammucro (o Sambucaro), difeso da un reggimento della 29a Panzergrenadier-Division, ma senza la conquista di Monte Lungo, che avverrà il 16 dicembre, ogni tentativo di impadronirsi del paese fallirà e totalizzerà un elevato numero di perdite. Il 141° e 143° reggimento della 36a divisione Texas si riducono a un terzo dei loro effettivi!52

Era semplicemente sfuggito agli uomini dell’Intelligence quanto fosse inaccessibile San Pietro, in quanto non esistevano buoni accessi al villaggio, dove le case fornivano spesse pareti in pietra per la collocazione delle armi!53

San Pietro poteva essere raggiunta solo attraverso piste e sentieri carrai sul fianco scosceso del Monte Sammucro, impossibili da percorrere in sicurezza con carri armati, larghi quanto i sentieri. Né era evidente all’Intelligence alleata quanto fosse importante San Pietro per l’osservazione che forniva di Monte Lungo e del fondovalle che conduceva la statale 6 a Cassino.54

Solo il giorno successivo, 17 dicembre, dopo che i Tedeschi hanno abbandonato il campo, unità americane del II Corpo entrano finalmente in San Pietro Infine, ridotto ormai a un cumulo di macerie dalle attività belliche tedesche e alleate. Non c’è traccia dei nemici, solo la morte è presente.55

La battaglia per San Pietro è costata alla 36a Divisione 1200 vittime – circa 150 morti, più di 800 feriti e quasi 250 dispersi. Il 504° reggimento di fanteria paracadutisti ha avuto 50 morti, 225 feriti e 2 dispersi. Le perdite sostenute dalle altre unità impegnate – il 3° battaglione Ranger, i battaglioni di artiglieria, il 753o battaglione carristi, il 111o battaglione del Genio Combattente e il Gruppo italiano – devono essere aggiunte a queste cifre.56

Ufficiali esperti sul campo avevano avvertito dell’inutilità di attacchi frontali per conquistare le posizioni dei Tedeschi. Ciò nonostante, furono proprio gli attacchi frontali a essere ordinati, causando le perdite sopra riportate!57

San Pietro Infine58

Il borgo medievale di San Pietro Infine (“… un agglomerato di case di pietra grigia, ammucchiate in stile medievale, collocato sullo scuro e minaccioso pendio del Monte Sammucro…”)59, risalente al X-XI secolo e.v., dagli stretti vicoli lastricati in selce bianca, dalle costruzioni in pietra calcarea coi tetti in legno, trasformato in una roccaforte tedesca, subisce danni irreparabili durante 15 giorni di intensi bombardamenti, risultando uno dei territori più ferocemente conteso della Campagna d’Italia.60

Quella parte della popolazione (circa 800 persone)61 che non ha obbedito agli ordini del comando tedesco (arrivato a San Pietro la sera stessa dell’armistizio)62 di evacuare il paese, si è rifugiata inizialmente in grotte esistenti nel territorio. Ma l’esposizione diretta al tiro dei cannoni situati nella zona di Mignano e il ferimento di alcuni civili in esse ricoverati spingono la popolazione a cercare un’altra sistemazione più sicura.

Questa fu trovata nel vallone ovest del paese, in grotte scavate con picconi, pale e con qualsiasi altro attrezzo reperibile in quella circostanza63 in un terreno di tipo tufaceo (50064 persone circa). Piccole, fredde, umide, con un’apertura limitata verso l’esterno per ripararsi dalle schegge delle granate e dei proietti che possono esplodere nelle vicinanze, sono state scavate a forza di braccia. All’interno, in prossimità delle aperture, sono presenti delle protezioni fatte con pietre, tavole e terra, in un percorso a zigzag65, a imitazione delle trincee militari. Quasi tutte comunicano tra di loro, rendendo quindi possibile una fuga in caso di ostruzione dell’ingresso. Nel pavimento sono scavate delle piccole nicchie, ognuna capace di nascondere un uomo rannicchiato per sfuggire ai rastrellamenti dei Tedeschi. In caso di necessità, la buca è ricoperta con una tavola, con sopra uno strato di terra su cui si sistemano i familiari. Solo un piccolo foro nascosto permette al malcapitato sepolto vivo di respirare66. L’igiene è assente, per scarsità di acqua (la poca che c’era cadeva dal cielo, ed era preziosa per bere) e per il sovraffollamento. Compagni immancabili, pidocchi e pulci.

L’acqua manca, perché “… i Tedeschi hanno bloccato l’accesso all’unica fonte d’acqua potabile e hanno reso inservibili le cisterne, buttandovi delle carcasse di animali.67

Durante le riprese in paese, il regista John Huston è costretto a rifugiarsi in una grotta insieme al suo cameraman, a causa di un improvviso bombardamento. Cessati i colpi, le riprese risultano tuttavia impedite dal continuo tremito dell’operatore, che è chiaramente in crisi. Nella grotta c’è anche una bambina, di circa 7 anni, che si diverte ad accarezzare le guance del regista, che si interroga sul perché. Solo in seguito realizza che la bimba non aveva più memoria di un volto sbarbato! C’erano solo vecchi nel villaggio, e tutti avevano la “stoppia” sulle guance. Il 17 dicembre, dopo la partenza dei Tedeschi, il regista si mette alla ricerca della bambina, ritenendola un’orfana, per adottarla. Fortunatamente la ritrova in buona salute, contenta e in compagnia dei propri genitori!68

I danni sono talmente estesi (98% di distruzioni)69 che nel 1950 la popolazione si trasferisce più a valle, edificando un nuovo paese, utilizzando in parte anche alcune pietre dei fabbricati danneggiati nell’antico borgo millenario, ormai indistinguibile dal terreno roccioso che lo circonda.

Inizialmente abbandonato a se stesso, alle incurie del tempo e all’aggressione della vegetazione, il vecchio borgo viene “riscoperto” nel 1959 grazie ad alcune scene di un famoso film del regista Mario Monicelli, La Grande Guerra, girate tra le rovine del paese distrutto.

Anche le fasi della conquista del paese furono immortalate in un film di quello che sarebbe poi diventato un famoso regista, il capitano John Huston, dell’Army Signal Corps, unità aggregata al 143° reggimento di fanteria della 36a divisione di fanteria Texas.70 Il documentario realizzato, parzialmente “censurato”, è disponibile in rete con il titolo “The battle of San Pietro71. Quando il film fu visionato negli USA nel 1944, fu giudicato talmente realistico e impressionante, che le autorità militari ne vietarono la proiezione.

Nella sua autobiografia, “An open book”, Huston racconta, con fine ironia, come si svolse la prima proiezione del suo film.

Un certo numero di alti ufficiali dell’Esercito, tra cui un generale a 3 stelle72, sono presenti alla proiezione. A circa tre quarti del film, il generale si alza e lascia la sala di proiezione; si presume che quanto fino ad allora visto non gli sia piaciuto, per cui era doveroso per i restanti militari mostrare il loro disappunto. Naturalmente rispettando il loro grado, secondo le regole: non poteva certo un tenente colonnello uscire prima di un generale! E infatti il generale fu seguito dopo un minuto circa dall’ufficiale che lo seguiva nel grado, e quindi a uno a uno, con il militare di grado più basso che chiudeva la ritirata. “Che branco di stronzi! Qui se ne va San Pietro”, fu il pensiero del regista.73

Accusato di aver fatto un film “contro la guerra”, Huston replicò che non avrebbe mai fatto un film “pro-guerra”.

Ma quando il capo di stato maggiore dell’esercito USA, generale George C. Marshall chiede di vedere il film, le cose cambiano dopo la sua dichiarazione: “Questo film dovrebbe essere visto da ogni soldato americano in addestramento. Perché non scoraggia, piuttosto lo prepara allo shock del combattimento.

Come conseguenza di tale dichiarazione, il film fu universalmente apprezzato, tutti vollero vederlo, Huston fu decorato e promosso maggiore!74

I dintorni

Il Sacrario di Mignano Monte Lungo75

Vale la visita, non fosse altro che per ricordare il troppo spesso dimenticato contributo dell’Italia alla propria liberazione.

Il Sacrario è situato lungo la via Casilina, a circa 2 km dall’abitato di Mignano Montelungo, dove l’8 e il 16 dicembre 1943 si svolsero i primi combattimenti dei reparti regolari italiani contro i Tedeschi. L’unità italiana è denominata Primo Raggruppamento Motorizzato, dipende dal II Corpo d’Armata americano ed è costituita da 5.48676 uomini guidati dal generale Dapino, a cui succedette il generale Utili, sotto il quale venne ingrandito e trasformato nel Corpo Italiano di Liberazione. Sono qui sepolti i 973 caduti della guerra di Liberazione, provenienti dal vecchio cimitero di guerra di Monte Lungo e dai vari cimiteri militari sparsi lungo la penisola.77

Il cimitero tedesco di Caira78

A Colle Marino, frazione di Caira, a circa 3 km a nord di Cassino, si trova alla sommità di un’imponente collina il più importante cimitero tedesco in Italia. Iniziato nel 1959 dall’architetto Tischer e completato nel 1964 dal prof. Offrenberg, raccoglie in cinque terrazze adornate da pini, cipressi e iperico circa 20.10079 salme dei combattenti sotto la bandiera tedesca caduti nel meridione d’Italia (esclusa la Sicilia, dove è presente il cimitero di Motta S. Anastasia, con 4.561 caduti).

Camminando tra le tombe, tutte eguali e tutte ugualmente curate, molte ultima dimora di giovanissimi, non si può non riflettere sulle parole del Premio Nobel per la Pace Albert Schweitzer, riportate nell’opuscolo in distribuzione all’ingresso del cimitero:

Le tombe dei soldati sono grandi

predicatori di pace e il loro significato

come tale aumenterà nel tempo.”

Come arrivare al Parco della Memoria Storica

Si può utilizzare il seguente link.80 Il Parco è ben segnalato lungo il percorso di avvicinamento.

Conclusione

Quali parole migliori di quelle di John Huston?
“Imparai a nutrire grande rispetto per i contadini italiani. In volo di ricognizione si potevano vedere i contadini che tornavano ad arare non appena noi strappavamo la terra ai tedeschi. Al di là delle nostre linee niente era coltivato. A volte li vedevo che, avanzando faticosamente dietro ai candidi buoi, aravano una zona di terreno esposta al tiro dell’artiglieria, altre volte che tiravano l’aratro essi stessi. I campi erano stati minati e i contadini lo sapevano. Ogni giorno c’erano delle vittime che venivano ricoverate nell’ospedale da campo. Ma niente li fermava. Il terreno doveva essere arato.”81

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NOTE

1Feldmaresciallo (in tedesco Feldmarschall), supremo grado della gerarchia degli ufficiali generali nell’impero austriaco, in Germania e in Inghilterra (corrisponde al grado di generale d’armata in Italia e negli Stati Uniti d’America).

2Comandante in capo delle forze armate di occupazione tedesche in Italia, fu processato a Mestre da un tribunale britannico nel 1947 per crimini di guerra (Fosse Ardeatine, Marzabotto e altre stragi di innocenti, donne, vecchi e bambini, uccisi per “rappresaglia”). Fu condannato a morte, ma la condanna fu commutata nel carcere a vita. Tuttavia, già nel 1952, in considerazione delle sue “gravissime” condizioni di salute, egli fu scarcerato. Morì nel 1960.

3Il vecchio paese è situato a un’altitudine di circa 230 metri.

4Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 39

5Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 54

6Parker,M Montecassino. 15 gennaio-18 maggio 1944. Storia e uomini di una grande battaglia, Milano, Il Saggiatore, 2009, pag. 85

7Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 15

8Circa 300 secondo Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 285, nota 17

9Carloni,F. San Pietro Infine, Milano, Mursia, 2003, pag. 50

10Un fatto di rilievo fu senz’altro la dichiarazione di Roosevelt sulla “Resa incondizionata” che sarebbe stata imposta alle potenze dell’Asse, Germania, Italia e Giappone.

11Bryant,A. Trionfo in Occidente vol. 3, Milano, Longanesi, 1966, pag. 78

12Salmaggi-Pallavisini 1939-1945 Continenti in fiamme – 2194 giorni di guerra, Milano, Selezione dal Reader’s Digest, 1982, pagg. 381-382

13Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 627

14Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 626

15Episodio noto come “armistizio di Cassibile”, configurava in effetti una resa incondizionata, formalizzata il 29 settembre 1943 con il documento “Instrument of surrender of Italy

16Petacco,A. La nostra guerra 1940-1945, Milano, Mondadori, 2001, pag. 219

17L’Organizzazione Todt (OT), che prende il nome dal suo fondatore, l’ing. Fritz Todt, Ministro degli Armamenti e degli Approvvigionamenti, fu una impresa di costruzioni che operò dapprima nella Germania nazista, e poi in tutti i paesi occupati dalla Wehrmacht, impiegando nel lavoro, quasi del tutto coatto, fino a 1,5 milioni di uomini e ragazzi. Dopo la morte di Todt, avvenuta per un incidente aereo nel 1942, l’OT fu diretta fino alla resa della Germania dall’architetto Albert Speer.

18Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 19

19Salmaggi-Pallavisini 1939-1945 Continenti in fiamme – 2194 giorni di guerra, Milano, Selezione dal Reader’s Digest, 1982, pag. 439

20Petacco,A. La nostra guerra 1940-1945, Milano, Mondadori, 2001, pag. 166

21Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 35

22Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 639-640

23Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 656

24Si contano oltre 300.000 soldati alleati tra morti, feriti, dispersi o prigionieri.

25Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 660

26Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 286

28Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 29

29Short,N. German Defences in Italy in World War II (Fortress), Oxford, Osprey, 2006, pag. 61

30Liddell Hart, B.H. Storia militare della seconda guerra mondiale, Vol. 2, Milano, Mondadori, 1982, pag. 665

31Bryant,A. Trionfo in Occidente vol. 3, Milano, Longanesi, 1966, pag. 103

32Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 30

33La statale n. 7, via Appia, che segue la costa ovest, è molto più stretta e pertanto risulta sgradita agli strateghi militari in quanto poco adatta, con le sue continue strettoie, a una massiccia forza di invasione.

34CMH Pub 100-8, From the Volturno to the Winter Line, Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 97

35Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 265

36CMH Pub 100-9, Fifth Army at the Winter Line,Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 45

37Oberkommando der Wehrmacht, il comando supremo delle forze armate tedesche durante la seconda guerra mondiale.

38Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pagg. 26-27

39Sono le micidiali Schrapnellmine (abbreviato in S-mine), una mina terrestre antiuomo contenente 360 sferette d’acciaio o schegge, molto temuta dai soldati per la sua forza letale, concepita più per mutilare che per uccidere. In tal modo il soccorso del ferito distoglie uomini dall’attacco per trasportarlo via in salvo. Una volta attivata dall’urto di un ignaro passante, le mine saltano in aria esplodendo più o meno all’altezza della vita, proiettando un nugolo mortale di shrapnel e frammenti d’acciaio in tutte le direzioni. E’ stata una delle mine più imitate anche dopo la fine della Seconda Guerra, prodotta in circa 1,9 milioni di esemplari.

40Ambrose,S.E Cittadini in uniforme, Milano, TEA, 2011, pag. 148

41Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 261

42CMH Pub 100-9, Fifth Army at the Winter Line,Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 46-47

43Carloni,F. San Pietro Infine, Milano, Mursia, 2003, pag. 21

44“La causa principale è una ischemia ai tessuti e ai nervi dei piedi, danni che possono manifestarsi entro 24-48 ore. L’entità del danno può variare. Nella prima fase i piedi sono arrossati e intorpiditi, poi subentra un gonfiore e un formicolio, quindi prurito e dolore, infine le vesciche, che possono infettarsi e trasformarsi in ulcere cutanee. Se non curata, la lesione ai piedi può portare all’amputazione e talvolta anche la morte”. https://it.wikipedia.org/wiki/Piede_da_trincea

45Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 256

46Utilizzati anche per trasportare i cadaveri dei caduti, i muli furono indispensabili per portare avanti la guerra di uno degli eserciti più meccanizzati del mondo. Essi sono una novità per molti soldati americani, e in un primo momento tutto deve essere improvvisato, inclusi i conducenti.

47CMH Pub 100-9, Fifth Army at the Winter Line,Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 90

48Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 35

49CMH Pub 100-9, Fifth Army at the Winter Line,Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 90

50Caddick-Adams,P. L’inferno di Montecassino, Milano, Mondadori, 2014, pag. 40

51Salmaggi-Pallavisini 1939-1945 Continenti in fiamme – 2194 giorni di guerra, Milano, Selezione dal Reader’s Digest, 1982, pag. 460

52AA.VV. Cassino 1944-2014, Ceprano, Historia, Storia & Militaria, 2014, pag 25

53Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 271

54Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 271

55Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 285

56Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 285

57Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 109

58Il borgo medievale di San Pietro Infine, da non confondere con l’attuale omonima cittadina

59Blumenson,M. Salerno to Cassino,Washington, D.C., Center Of Military History United States Army, 1993, pag. 270

60Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 109

61Carloni,F. San Pietro Infine, Milano, Mursia, 2003, pag. 68

62Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 22

63Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 36

64Carloni,F. San Pietro Infine, Milano, Mursia, 2003, pag. 68

65Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 38

66Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 40

67Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 20

68Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 112-113

69Zambardi,R. Memorie di guerra, Venafro, Edizioni Eva, 2010, pag. 15

70Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 109

71Qui con commento in italiano: The battle of San Pietro

72E’ un tenente generale (equivalente a un generale di corpo d’armata italiano)

73Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 119

74Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 119

75Coordinate GPS: 41.422691, 13.969057 ovvero 41°25’21.7″N 13°58’08.6″E

76CMH Pub 100-9, Fifth Army at the Winter Line,Washington, D.C., Center of Military History United States Army, 1990, pag. 28

77Tratto dallo stampato distribuito nel piccolo museo annesso, sul lato opposto della via Casilina: Sacrario Militare di Montelungo, Ministero della Difesa, Commissariato generale per le onoranze ai caduti, 2016

78Coordinate GPS: 41.528937, 13.821990 ovvero 41°31’44.2″N 13°49’19.2″E

79Cimiteri Militari Germanici, Kassel, D, Volksbund deutsche Kriegsgräberfürsorge e. V., 2016, pag. 5

80Coordinate GPS: 41.445823, 13.967185 ovvero 41°26’45.0″N 13°58’01.9″E

81Huston,J. An open book, London, Macmillan, 1981, pag. 114

San Pietro Infine: today

 

Lorient: la tanière des loups

Lorient: la tanière des loups

Abstrait

La défaite de la France ouvre pour l’Allemagne d’Hitler une nouvelle occasion de patrouiller plus efficacement l’océan Atlantique, à la chasse aux navires ennemis et non, pour étrangler le flux des fournitures, des armes, équipements, matières premières, combustibles et nourriture, qui de l’Amérique du Nord se ruent au secours de la Grande-Bretagne.

Les cinq bases sur la côte atlantique française, Brest, Lorient (Kéroman), Saint-Nazaire, La Rochelle (La Pallice), Bordeaux, représentent les « tanières des loups » idéales pour surveiller l’océan Atlantique nord-orientale et pour s’y réfugier en cas de besoin.

Les « loups » qui partent à la recherche de proies sont les fameux U-Boot1, les navires les plus redoutés de l’Allemagne nazie.
La tactique adoptée, voulue par leur commandant en chef, le Kommodore Karl Dönitz, est connue comme Rudeltaktik, la « tactique de la meute. »

Nous verrons ensuite les installations qui existent encore dans l’une des bases, la principale, plus de 70 ans après la fin de la guerre et examinerons les faits les plus importants liés à la base de Lorient, avec quelques mots sur les découvertes scientifiques et les conséquences technologiques qui auront un rôle de premier plan dans la Seconde Guerre mondiale.

Prémices

La guerre entre l’ Allemagne et la France se termine par la défaite de cette dernière en Juin 1940. Le nord du pays et de la côte atlantique sont militairement occupés par l’ Allemagne, tandis que le reste de la France passe sous l’administration d’un gouvernement français, basé à Vichy, dirigé par le maréchal Pétain2 .

La Kriegsmarine profite de la disponibilité de la côte atlantique pour entreprendre rapidement la construction de bases de sous-marins: la première inspection pour identifier les futures bases est ainsi effectuée le 23 Juin 1940, un jour après la signature de l’armistice, et les travaux commencent en 19413, confiés à l’Organisation Todt 4 et se poursuivront jusqu’en 1944, moment où ils seront suspendus pour manque de matériel et d’ hommes.

Après la défaite de l’Allemagne et la libération de la France, les bases se virent à disposition des Français, qui en utilisèrent une partie pour leur Marine Nationale.

La base de Kéroman

Le 28 Juin 1940, on décide de construire la base principale des U-Boot dans la péninsule Kéroman , réquisitionnant une superficie de 20 hectares5 , destinée à accueillir la 2e et la 10e flottille de sous – marins. Quelques mois après, les premiers U-Boot commencent à fréquenter la base pour les ravitaillements et l’entretien général, effectués par des travailleurs allemands de la base de Wilhelmshaven, possédant le plus grand port allemand avec vue sur la mer du Nord. A la fin d’Août ’40 la base est attaquée par des bombardiers britanniques, avérant nécessaire de fabriquer des abris en béton armé, avec un toit de 3,5 m, capable de résister aux bombes les plus puissantes connues à l’époque. En Janvier ’41, l’Organisation Todt commence la construction de deux Dom-Bunker (également appelé Bunker-cathédrale, avec des murs très en pente pour atténuer l’impact direct des petites bombes d’avion), chacun capable d’admettre un sous – marin type II (250 t), servis par le slipway existant du port de pêche6. Plus de 15 000 personnes, dont le nombre se portera à environ 25 000 en considérant les travailleurs engagés dans la construction de l’aérodrome, toutes logées dans des baraques bien camouflées dans un rayon de 15 km autour de Kéroman, elles travaillent dans des conditions dangereuses à la construction de l’énorme base 7 , 24h / 24 avec des rondes de 12 heures. La nuit , on travaille avec la lumière artificielle, sauf lorsque la base est sous attaque aérienne 8 . Trois blocs gigantesques de béton armé, ciment et granit, appelés K1, K2 et K3 , sont construits entre Février 1941 et Janvier 19439.

À Kéroman II est également construite une caserne à toute épreuve, équipée de climatisation, chauffage et ventilation, pouvant accueillir 1000 hommes du personnel de l’Arsenal. Des cantines, une cuisine, des vestiaires et un cinéma complètent les dotations10.

Kéroman III, qui est le bloc le plus grand de l’ensemble, en 1944 est équipée d’un double toit, où l’inférieur est constitué par 3,5 mètres de béton armé et la partie supérieure, à 3 mètres de distance, par des faisceaux espacés régulièrement entre eux. Ce style de construction (fangrost), mis au point à la fin de 1943 pour faire face aux nouvelles et plus puissantes bombes alliées, fait en sorte que les bombes perforantes explosent dans l’espace entre les deux toits, utilisé comme chambre de combustion, plutôt que pénétrer dans le bunker principal dessous. Une bombe de 5,5 t (Tallboy) tombe en fait sur le toit sans créer des dommages à l’intérieur du bloc.

Dans le substrat rocheux de la base, entre 12 et 17 m, des abris anti-aériens sont constitués pour une longueur totale de 1200 m, avec plusieurs entrées et sorties11.

Remarque12

Kéroman I

Kéroman II

Kéroman III

Année de construction

de Février à Septembre 1941

de mai à Décembre 1941

d’Octobre 1941 à Janvier 1943

longueur

120 mètres

120 mètres

138 mètres

largeur

85 mètres

138 mètres

170 mètres

hauteur

18 mètres

18 mètres

20.5 mètres

Épaisseur des toits

3,5 mètres

3,5 mètres

7.5 mètres

Épaisseur des murs13

4 mètres

4 mètres

4 mètres

Divers

Le KI comprend cinq alvéoles fermées par des portes blindées, l’alvéole dans l’eau de la cale de halage, et un espace réservé à ce dernier treuil de levage.

Le KII comporte sept alvéoles et un garage qui loge la plaque de translation et les deux tracteurs, à la place du Muséum du Flore.

Le bloc KIII n’a pas été conçu dans le même but des deux premiers. Avec sept quais capables d’accueillir 13 sous-marins, ce bâtiment classique est similaire à ceux d’autres bases du Mur de l’Atlantique (Saint-Nazaire, Bordeaux …). L’épaisseur du toit, construit selon le rythme de l’évolution du tonnage des bombes alliées, varie de 7,5 à 9 m.

En 1943 , la construction a commencé du bloc IV, nécessaire pour accueillir les grands sous – marins de la flotte nazie, les type XXI, plus hauts que les prédécesseurs et environ 10 m plus longs que le type VII14. La construction se poursuit lentement et est interrompue en Avril 1944, faute de matériel et face à l”imminence du débarquement des Alliés, le Jour-J.

Du projet K4 est encore visible la paroi latérale de la future la station ferroviaire délimitant les deux rails de la voie ferrée du K 3.

Pour l’ensemble, sera utilisé plus d’un million de mètres cubes de béton pour construire la plus grande unité architecturale jamais construite en France pendant la Seconde Guerre mondiale15 , capable d’accueillir et de protéger les 25 sous – marins.

Le bloc K1 est pourvu slipway (plan incliné), qui est toujours visible, ce qui permet l’extraction du sous – marin de l’eau en 35 minutes environ et son admission à K1 ou K2, à l’ abri du bombardement aérien, en un temps total de 60 minutes. Le slipway (ici dans une reconstruction de la base montrant les bunkers K2 et K1 face à face) a été rendu nécessaire par le terrain rocheux sur lequel on a bâti la base, ce qui a empêché la construction rapide des bassins dans l’eau. Ci dessous, explicatif du fonctionnement16 en cinq phases:

  1. L’ entrée du bateau dans le slipway : un chariot en forme de coin, sur lequel repose un lit de fer, tombe à la base du canal du slipway sur un plan incliné de 10%. Ils ouvrent les portes du bassin et le sous-marin entre dans le canal.

  2. Le séchage du slipway: on ferme les portes de l’écluse et on pompe l’eau hors du canal. Le bateau, couché sur un lit de fer, quitte le bassin d’eau plus en bas.

  3. Soulèvement du sous-marin: l’ensemble berceau + bateau est remonté jusqu’à la jetée entre les K1 et K2, où le berceau et le bateau sont séparés du convoyeur à chariot, et déposé sur un plateau mobile.

  4. Déplacement latéral avec arrêt devant l’alvéole: le plancher mobile, avec le sous-marin au-dessus, se déplace latéralement sur 8 rails, entraîné par une locomotive électrique, et peut porter des sous-marins jusqu’à 77 mètres de longueur.

  5. Déplacement longitudinal et entrée dans l’alvéole de K1 ou K2: le bateau pénètre dans la cellule dans laquelle il doit être stationné, se déplaçant longitudinalement17 .

Une fois à l’abri dans les bunkers, les sous-marins deviennent inattaquables. L’épaisseur du toit (croissant de plus en plus au fil des ans), de 3,5 mètres à plus de 7 mètres, assure une protection adéquate contre les bombes les plus puissantes larguées par les Alliés (Tallboy, 5443 kg, et Grand Slam, 9979 kg, connues comme «bombe tremblement de terre»).

Le 6 Août 1944, une bombe Tallboy frappe le toit de Keroman III, ne provoquant qu’une légère flexion. Une seconde bombe tombe en dehors du bunker, endommageant un parcours souterrain protégé par un toit de 2 m en béton armé. Une petite porte blindée à 250 m du point d’impact voit briser le système de fermeture18. En réalité aucune bombe arrive à frapper les cales sèches et à infliger des dommages importants aux chantiers navals allemands avant 1944-194519.

Ce qui est maintenant une véritable ville sous le béton accueille dans le bloc K1 la construction d’une centrale électrique et thermique, et d’une tour les équipages des sous-marins s’entraînent aux évacuations d’urgence des bateaux.

Le bloc K2 dispose d’un transformateur protégé, d’une caserne pour un millier de personnes et de nombreux locaux et réservoirs de stockage des stocks.

Enfin, le bloc K3 est entouré d’entrepôts renforcés côté du sol sur trois niveaux.

Les trois blocs sont reliés par un tunnel qui les nourrit avec les fluides nécessaires à leurs activités, à savoir l’air comprimé, huile diesel, eau de mer, eau potable, en plus de courant électrique.

Après le débarquement en Normandie (Jour-J) du 6 Juin 1944, les forces Alliées font leur chemin vers la Bretagne, où elles arrivent le 1er Août. Le général Fahrmbacher, commandant de la forteresse de Lorient, fait miner les ponts menant à la ville et se barricade avec environ 26 000 soldats allemands dans les bunkers de Kéroman et ses environs. Vingt-mille civils à peu près sont pris au piège dans la soi-disant « Poche de Lorient », qui va de la rivière La Laïta à Quiberon et comprend les îles de Groix et Belle-Île.

Les Alliés renoncent à saisir la forteresse, leur principale préoccupation étant la libération de Berlin, et ils placent juste en place un blocus autour de la « poche »

Neuf longs mois seront nécessaires avant la capitulation des Allemands, qui a eu lieu le 7 mai 1945, en même temps que la capitulation de l’Allemagne nazie.

U-Boot

Un submersible est un bateau conçu pour naviguer essentiellement à la surface, où il atteint sa vitesse maximale, mais capable de plonger et de naviguer à une vitesse réduite et pour une durée limitée, jusqu’à une profondeur maximale d’environ 230 mètres (Seconde Guerre mondiale). Cependant, après environ 36 heures, il doit émerger pour changer l’air20.

Le sous-marin, au contraire, souvent utilisé à tort comme synonyme de submersible, est un bateau conçu pour naviguer principalement en immersion et, bien sûr, également sur la surface, où, cependant, la vitesse maximale est inférieure.

LUnterseeboot, mieux connu sous le nom U-Boot, est un submersible allemand qui a vu la naissance, avec le U-1, le 16 Décembre 190621. Seulement les U-Boots classe XXI (dès Juin 1944) et XXIII ( dès Avril 1944), fabriqués à la fin de la guerre, sont de véritables sous-marins22 , qui, grâce au Schnorchel (installé au début de Août 1944 sur les submersibles existants)23, peuvent rester longtemps sous l’ eau24.

La variante la plus nombreuse de U-Boot est la VIIC ; avec 65925 bateaux fabriqués (plus de 50% de la flotte construite et utilisée pendant la Seconde Guerre mondiale), sa silhouette a représenté le submersible par excellence, et a été la star incontestée du célèbre film de Wolfgang Petersen, Das Boot.

Il se compose d’une coque résistante cylindrique, entourée d’une deuxième coque de forme telle que celle d’un destroyer. Au cours de la plongée, l’eau envahit l’espace entre les deux coques, ce qui diminue la pression sur la surface externe26.

Contrairement aux sous-marins de l’allié italien, ceux allemands ont un degré élevé de standardisation, ce qui permet à un équipage de passer d’un bateau à l’autre sans problème27.

Quelques caractéristiques de l’ U-Boot VIIC28 :

Description

Valeur

Notes

Déplacement (t) à la surface

761

le poids de l’eau déplacée par la partie immergée

Déplacement (t) en plongée

865

Longueur (m)

67,1

Largeur (m)

6.2

Tirant d’eau (m)

4,8

La hauteur de la partie immergée du bateau

Moteur diesel

2 x 1400 ch

Propulsion électrique

2 x 375 ch

Capacité de carburant

113 t

Vitesse (nœuds) sur la surface

17,0

31,5 km/h

En immersion

7,6

14,1 km/h

Le temps d’immersion

30 “

Autonomie (Nq)29

6500

80

@ 12 nœuds sur la surface

@ 4 nœuds submergé

Profondeur maximale (m)

150

Implosion à 220 m

Tubes lance-torpilles à l’avant

4

Tubes lance-torpilles à poupe

1

Torpilles transportées

14

Canons

1 x 8,8 cm + 1 x 2 cm

de 1944: 1 x 3,7 cm, 2x couple 2 cm

Équipage

44

plus 4 officiers

La réputation des U-Boots est principalement due à la campagne d’attaques contre les convois alliés (États-Unis et Canada) fournissant la Grande-Bretagne engagée dans une guerre acharnée contre les nazis, au cours de la soi-disant Bataille de l’Atlantique (Septembre 1939 – Mai 1945).

Pendant un peu plus de cinq ans de guerre la Kriegsmarine coule au total 23 millions de tonnes de navire ennemi ou neutre30, avec les U-Boots au premier plan avec 14 millions de tonnes31. Mais un prix considérable est payé: la quasi – totalité de la flotte de surface est perdue, avec un pourcentage élevé de sous – marins.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, 115632 bateaux sont fabriqués et seulement quelques-uns survivent jusqu’à la fin des hostilités, 76532,33,34 unités, étant détruites au combat, environ le 66%. Un U-Boot sur trois est coulé au cours de sa première mission35.

Sur les 39.000 hommes embarqués sur les sous-marins, beaucoup d’entre eux seulement adolescents de 18 ans, en survivront 7.000, le 18%36 .

Le dernier bateau à quitter la base de Lorient le 5 Septembre 1944 est le U-155, provoquant ainsi la fin de la base comme chantier pour la réparation des U-Boot37 .

Après la capitulation de l’Allemagne, le 8 mai 1945, seulement 156 U-Boot se rendent en se consignant aux Alliés, obéissant aux ordres de Dönitz; 238 autres sont coulés par l’équipage même32,38. Les chiffres ci-dessus sont encore en cours d’examen par les chercheurs.

La vie à bord

Un tube long 60 mètres environ, dont 3039 disponibles pour la manœuvre et le logement de l’équipage, inconfortable, encombré d’équipements et de torpilles, malodorants et malsain, saturé d’humidité, de bruit, d’obstacles, l’air vicié et saturé d’anhydride carbonique, chaleur ou froid excessifs, où aucune intimité est autorisée, l’ennui et la peur alternent, la nourriture y est souvent très mauvaise, et, à mesure que le temps passe depuis le départ, le manque d’hygiène (la couleur des uniformes et des sous-vêtements n’est pas au hasard noire, la douche est un mirage, il est impossible de se raser, et lors des missions longues de trois mois on ne peut pas se laver) et les tours de garde sont difficiles à supporter. À l’odeur des corps se mélange celle des latrines, de l’eau stagnante dans la cale, de la cuisine, de la moisissure omniprésente, de la fumée d’huile et de l’eau de Cologne utilisée par les hommes pour enlever du visage le sel laissé par le jet d’eau saumâtre pendant les tours de garde. Les vêtements mouillés, trempés d’eau salée, ne sèchent jamais.

Le compartiment réservé aux torpilles est d’abord inondé de jambons, de saucisses, de pain, de sacs de pommes de terre. Même l’une des deux latrines est remplie de nourriture au départ, pourtant, en cas de nécessités pressantes on utilise plusieurs récipients d’ « urgence », de la boîte aux bouteilles. Il faut utiliser chaque centimètre d’espace disponible pour stocker la nourriture. Au bout de quelques semaines, le pain noir moisit et seulement la partie plus interne est encore comestible! « La nourriture a un goût distinctif », déclare un sous-marinier: « diesel avec un certain goût de moisissure »40.

Névrose et attaques de claustrophobie minent également la santé de l’équipage et l’ambiance, toujours éclairée41, jour et nuit, n’améliore pas la situation. Les couchettes (groupées en nombre de 6 de chaque côté) utilisées pour le repos ne sont jamais vides: un homme sort de son lit, un autre monte pour son tour de repos. C’est le soi-disant « lit chaud ».

Sans parler des moments où on est attaqué, dans l’ombre des lumières de combat, et seulement l’habileté et le sang-froid du commandant (reconnaissable au typique chapeau blanc mou et dont l’âge va de 20 ans, U-155, et à 54 ans, UD-5)42 arrivent à calmer et rassurer l’équipage (parfois soumis à des attaques de Blechkoller43 , une névrose de boite qui conduit à des comportements paranoïaques ou violents)44 .

Ceci, en bref, constitue la vie à bord d’un sous-marin45.

La tactique de chasse (Wolfsrudel)

Est typiquement celle des loups: dès qu’un sous – marin, naviguant habituellement sur les routes des navires ennemis, traverse un convoi adversaire46, un message radio crypté est envoyé à la base des opérations en France, où un commandement unifié (BdU47) fera en sorte que convergent en un point donné de l’océan, identifié par des coordonnées spécifiques48 connues seulement à la Kriegsmarine, d’ autres sous – marins, alertés par radio49 avec des communications toujours cryptées par la machine Enigma . La « meute » ainsi formée (environ 12 U-Boot) se dirige vers le convoi et lance l’attaque, généralement la nuit, navigant en surface pour éviter le nuisible SONAR , arrivant souvent à pénétrer à l’intérieur mème du convoi pour frapper en toute sécurité les navires chargés de marchandises destinées au Royaume-Uni.

Cette tactique, alors qu’elle permet une coordination efficace et fructueuse de la flotte sous-marine, d’un autre coté expose chaque sous-marin au risque d’être traqué et coulé par les Alliés qui, après une période de crise profonde, ont mis au point des contre-mesures efficaces, y compris le “Huff-Duff” , un système de radiolocalisation, installé à bord des navires, qui utilise les transmissions entre les sous – marins et la base de commandement50. Les Allemands ne soupçonneront jamais l’existence de ce dispositif, attribuant la localisation de leurs U-Boot au radar.

À la tête de la « meute » il y a un militaire qui a déjà d’expérience de commandement de sous – marins depuis la Première Guerre mondiale, Karl Dönitz.

Né en 1891 près de Berlin, il entre en tant que cadet dans la Marine Impériale en 1910 et en tant que cadet en 1912 il s’embarque sur le croiseur Breslau. Il poursuit sa carrière dans la Marine, en tant que officiel observateur sur le U-39. Il passe ensuite à l’UC-25 en tant que commandant et, en 1918, au commandement du U-68, dans la Méditerranéenne.

Pour une défaillance technique il est forcé à se saborder et tombe dans les mains des Alliés, demeurant prisonnier en Grande-Bretagne jusqu’à Juillet 1919.

Dönitz est un fervent défenseur de la guerre sous – marine à la marine marchande et avec ses quelques U-Boots (42) récolte ses premiers grands succès, allant à convaincre le sceptique Hitler, qu’il admirait d’un esprit maniaque, pour renforcer la flotte de U-Boots.

Après un « temps heureux » où les « loups » de Dönitz coulent de plus en plus de navires ennemis ou neutres, les contre-mesures alliées (Sonar51, Radar, Rupture de code Enigma, maîtrise des cieux avec des avions de plus grande autonomie52, ressources économiques mises en place par les États-Unis, etc.) mettent sur les cordes ce qui était encore la flotte la plus technologiquement avancée du monde. Depuis 1943, le déclin commence qui va durer jusqu’à la fin du conflit.

Dans les derniers jours de guerre Dönitz est nommé son successeur et Président du Reich par Hitler. Il traite la reddition avec les Alliés et il est arrêté par les Britanniques le 23 mai 1945.

Jugé en tant que criminel de guerre au procès de Nuremberg, il est condamné à dix ans de prison sur la base des seuls chefs d’accusation restés en pieds : « Crimes contre la paix et crimes de guerre »53.

Sorti en 1956, après avoir purgé toute sa peine en prison Spandau à Berlin – Ouest, Dönitz se retire dans un petit village dans le nord de la République Fédérale d’ Allemagne, où il écrit ses mémoires, publiées en 1968. Il meurt à Hambourg en Décembre 1980. Lors de ses funérailles participent de nombreux anciens militaires de Marine étrangers54.

La machine Enigma55,56

Enigma est une machine électromécanique portable, un peu comme une machine à écrire standard, capable de chiffrer et déchiffrer un texte. Inventé en 1918 par l’ingénieur allemand Arthur Scherbius, elle a d’abord été proposée sur le marché pour une utilisation dans le monde des affaires, mais avec peu de succès.

Uniquement l’emploi, par les forces armées allemandes, en décidera le succès : elles en achèteront plus de 30.000 spécimens57. Et pendant que celles fournies à la Wehrmacht utiliseront 3 rotors interchangeables (à choisir parmi 5, marqués par des chiffres romains) et 6 câbles (seront 1016, 10 millions de milliards de combinaisons possibles), celles de la Kriegsmarine seront améliorée rapidement, en particulier pour le trafic U-Boot, avec l’installation d’un quatrième rotor (4 rotors sont choisis parmi un ensemble de 8, ce qui porte les combinaisons possibles à 1,59 x 1020, 159 milliards de milliards)58,59 , ce qui entraînera une période de obscurcissement dans les services de chiffrement des Alliés, concentrés en Europe à Bletchley Park, une propriété à environ 75 km au nord-ouest de Londres. À la fin du conflit, le personnel passera de 200 premières unités à environ 7000 hommes et femmes60 : parmi eux il y a des linguistes, des champions d’échecs, des experts en mots croisés et même des experts en papyrologie. Ensuite, le responsable du centre, commandant Alastair Denniston, se rend compte de la nécessité de recruter des mathématiciens. Parmi tous se distingue Alan Turing, mathématicien brillant, philosophe, décrypteur, visionnaire, l’un des pères de la nouvelle science des ordinateurs et, malheureusement pour ces temps là, gay. Un collègue le définira un « génie sympa61 », pour sa disponibilité à discuter ses idées avec tout le monde.

En dépit de sa contribution décisive et irremplaçable à la « guerre des codes », ce qui a certainement écourté la guerre en sauvant tant de vies, mème dans le champ adversaire, en 1952 Turing, au lieu d’être considéré comme un héros, fut accusé d’avoir une relation homosexuelle et condamné par un tribunal britannique à choisir entre la prison ou un traitement hormonal (castration chimique). Choisi ce dernier pour éviter la prison, le scientifique subit des maux physiques lourds. La dépression causée par le traitement bientôt le conduit au suicide, procuré par une pomme trempée dans le cyanure de potassium. Seulement le 24 Décembre 2013 la reine Elizabeth II accorda un pardon posthume pour Alan Turing!62

Après la guerre Bletchley Park reste un secret inaccessible, et tous les hommes et les femmes qui y travaillèrent gardèrent le secret. Presque tous les documents et les équipements du site furent détruits après la guerre. Seulement en 1974, après la publication d’un livre par F.W. Winterbotham « The Ultra Secret », on peut enfin parler officiellement de Bletchley Park.

Le ASDIC (sonar)

Le ASDIC63 , mieux connu sous le nom « sonar », est un appareil développé par la Royal Navy à la fin de la Première Guerre mondiale pour lutter contre le piège des sous – marins.

Il se compose d’un émetteur-récepteur d’ondes sonores hautement directionnelles (un cône horizontal étroit64), placé dans un dôme de métal sous le navire : lorsqu’une onde sonore heurte contre un objet immergé, elle est réfléchie et captée par le récepteur. En mesurant le temps écoulé65 entre la transmission de l’onde et la réception de l’écho on obtient une estimation fiable de la distance de l’objet. La distance utile est de 1500 mètres environ.

À ce stade, on large des charges de profondeur qui peuvent sérieusement endommager le sous-marin, en le coulant ou le forçant à émerger, à la merci des canons des navires ou des bombes larguées par les avions ennemis.

La fin sans gloire du U-1206

Le 14 Avril 1945, quelques semaines avant la fin de la guerre, le U-Boot 1206 navigue en immersion, à environ 200 pieds (61 mètres) au large de la côte est de l’ Ecosse . Il est un sous-marin de type VII-C, la variante la plus nombreuse de tout U-Boot jamais construite. Il est 67,1 mètres de long, 6,2 mètres de large et peut atteindre une vitesse maximale de 17,7 nœuds en surface et 7,6 nœuds submergé. Il peut plonger jusqu’à 220 mètres et est armé de quatre torpilles à l’avant, 1 à l’arrière et 1 canon naval 88 mm.

Il est commandé par Kapitänleutnant (lieutenant de vaisseau) Karl-Adolf Schlitt66, né en 1918. Un besoin urgent pousse le commandant à utiliser l’ultra technologique (et à haute pression) toilette du bateau. En fait, à la différence des sous-marins ennemis, qui déchargent les déchets dans un réservoir pour puis les verser à la mer une fois émergés, ceux allemands utilisent un système différent: les matières fécales sont éjectés dans l’eau même lors de la navigation en immersion, grâce à un système de vannes et de chambres de pression qui permettent de surmonter la pression externe de l’eau. Le système développé par les ingénieurs allemands est si compliqué que, pour mener à bien la manœuvre d’expulsion dans la mer, il faut appeler un sous-marinier expressément formé!

Mais le commandant Schlitt commet une erreur fatale: il décide de tout faire par lui-même, en utilisant le gros mode d’emploi qui explique mot pour mot la séquence correcte nécessaire pour envoyer dans la mer ce qui deviendra une « torpille » de matières fécales. La manœuvre est compliquée, le commandant s’arrête et « crie au secours ». Le technicien vient à l’aide, mais probablement, ne sachant pas quelles mesures ont été déjà accompli par Schlitt, rate la séquence et ouvre la voie à l’entrée d’eau de l’extérieur, mélangée avec des déchets organiques.

Pour plein de malchance, les gigantesques batteries nécessaires pour alimenter les moteurs électriques du U-Boot sont situées dans un compartiment sous les toilettes. L’eau saumâtre réagit avec l’acide de la batterie et provoque la fuite de chlore gazeux, hautement létale. La situation est grave et le commandant n’a pas d’autre choix que d’ordonner la réémergence rapide.

Repérés et attaqués par des avions et des patrouilles britanniques, l’équipage échappe sur des bateaux gonflables, non sans auparavant détruire les chiffrements de bord, lancer les torpilles prêtes et détruire les autres, pour finalement déclencher le sabordage du navire67. Quatre hommes d’équipage périssent, 46 survivent.

Le commandant Schlitt mourra en Avril 2009, au seuil de ses 91 ans.

En mai 2012, au large des côtes de l’ Écosse, Jim Burke, plongeur sous-marin de l’équipe Buchan Divers68 , retrouve ce qui semble être l’épave du U-Boot 120669 .

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NOTES

1 Unterseeboot, littéralement « bateau sous-marin. »

2 Maréchal de France et homme d’État français (1856-1951). De vainqueur de la Grande Guerre à dirigeant réactionnaire de la France humiliée par l’occupation allemande, Philippe Pétain laisse une image pleine de contrastes. Dans la mémoire nationale, il incarne à la fois la victoire de 1918, et la honte de l’été 1940 et les crimes de Vichy. En 1940, il signa l’armistice avec l’Allemagne et, obtenus les pleins pouvoirs par l’Assemblée nationale réunie à Vichy, il imposa un régime fasciste, strictement dépendant de l’Allemagne d’Hitler.

4 L’Organisation Todt (OT), qui tire son nom de son fondateur, Eng. Fritz Todt, ministre de l’Armement et l’approvisionnement, a été une entreprise de construction qui a agi d’abord en Allemagne nazie, puis dans tous les pays occupés par la Wehrmacht, en utilisant au travail, presque complètement forcé, jusqu’à 1,5 million d’hommes et de garçons. Après la mort de Todt, suite d’un accident d’avion en 1942, l’O.T. a été dirigé jusqu’à la capitulation de l’Allemagne par l’architecte Albert Speer.

Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, pag. 42

7 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, pag. 50, 54

8 Rogers,J.D. Overview of GERMAN U-BOAT BASES AND BUNKERS 1941 – 1945, Missouri University of Science and Technology

9 Les travaux sont sous la responsabilité d’un ingénieur français d’origine alsacienne, qui parle couramment l’allemand: Jacques Stosskopf. Avec ses méthodes autoritaires envers les travailleurs, il réussit à gagner la confiance de l’occupant. Mais la plainte contre lui par un membre du réseau Alliance soumis à la torture par la Gestapo révèle le vrai visage de Stosskopf: un membre actif de la Résistance, qui informe les Alliés de tous les mouvements des sous-marins. L’ingénieur est déporté au camp de concentration de Natzweiler-Struthof, en Alsace, où il est tué par les nazis le 1 Septembre 1944, peu de temps avant l’arrivée des Alliés. La base de Keroman portera son nom après la guerre.

10 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, pag. 56

11 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, pag. 50

12 http://patrimoine.lorient.frLa Base de sous-marins – Dépliants de visite

13 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, pag. 152

14 Rössler,E. U-BOAT: i sommergibili tedeschi, tecnica ed evoluzione, La Spezia, Fratelli Melita Editori, 1993, pag. 353, 360

15 http://patrimoine.lorient.frLa Base de sous-marins – Dépliants de visite

16 Hellwinkel,L. Hitler’s Gateway to the Atlantic: German Naval Bases in France 1940-1945, Barnsley S70 2AS, Seaforth Publishing, 2014, pag. 63

17 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, pag. 52

18 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, pag. 53

19 Weinberg,G.L. Il mondo in armi, Torino, UTET, 2007, pag. 416

20 Valzania,S. U-BOOT – Storie di uomini e di sommergibili nella seconda guerra mondiale, Milano, Oscar Mondadori, 2015, pag. 26

21 Rössler,E. U-BOAT: i sommergibili tedeschi, tecnica ed evoluzione, La Spezia, Fratelli Melita Editori, 1993, pag. 19

22 Rössler,E. U-BOAT: i sommergibili tedeschi, tecnica ed evoluzione, La Spezia, Fratelli Melita Editori, 1993, pag. 208 et suivantes

23 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, pag. 44

24 Le Schnorchel est un tube capable de s’élever au-dessus de la surface de la mer lorsque le bateau est en profondeur réduite d’immersion (généralement 10-12 m) pour assurer le débit d’air nécessaire au fonctionnement du Diesel pendant le temps nécessaire pour recharger les batteries et ventiler les locaux. [https://it.wikipedia.org/wiki/Snorkel]

25 Valzania,S. U-BOOT – Storie di uomini e di sommergibili nella seconda guerra mondiale, Milano, Oscar Mondadori, 2015, pag. 69

26 Botting,D. The U-Boats, Alexandria, Va, Time-Life Books, 1979, pag. 33

27 De Giacomo,A. – Bianchi G. Il T.V. Antonio De Giacomo, Comandante del Smg. Torelli in Atlantico, Massa, Sarasota, 2015, pag. 95

28 Rössler,E. U-BOAT: i sommergibili tedeschi, tecnica ed evoluzione, La Spezia, Fratelli Melita Editori, 1993, pag. 335

34 962 unités, d’après Botting,D. The U-Boats, Alexandria, Va, Time-Life Books, 1979, pag. 6

35 Valzania,S. U-BOOT – Storie di uomini e di sommergibili nella seconda guerra mondiale, Milano, Oscar Mondadori, 2015, pag. 4

36 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, pag. 57

37 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, pag. 182

38 Liddell Hart,B.H. Storia militare della Seconda Guerra Mondiale, Milano, Mondadori, 1970, pag. 555

39 Valzania,S. U-BOOT – Storie di uomini e di sommergibili nella seconda guerra mondiale, Milano, Oscar Mondadori, 2015, pag. 74

40 Botting,D. The U-Boats, Alexandria, Va, Time-Life Books, 1979, pag. 104

41 Botting,D. The U-Boats, Alexandria, Va, Time-Life Books, 1979, pag. 17

44 Botting,D. The U-Boats, Alexandria, Va, Time-Life Books, 1979, pag. 17

45 Bucchheim,L.-G. Le Styx [e-pub], Paris, France Loisirs, 2015

46 Le B-Dienst (Beobachter-Dienst – Service d’information radio de la Marine) pouvait lire les codes de la marine britannique, en particulier ceux de la marine marchande; Dönitz pouvait ainsi suivre les convois de leur constitution dans les ports jusqu’au moment de l’évacuation des navires restants.

47 Befehlshaber der Unterseeboote, commandant suprême de la force sous-marine

48 Dans la salle de contrôle opérationnel de Dönitz à Kernevel, non loin de la base de Kéroman, l’un des murs est occupé par un grand plan de l’océan Atlantique, divisé en zones carrées, distinctes par deux lettres de référence. Chaque secteur est divisé en 9 petits carrés, identifiés par deux chiffres.

49 Les émissions étaient faites en ondes courtes, ce qui permettaient d’atteindre les sous-marins jusqu’à 10 mètres sous l’eau.

50 Weinberg,G.L. Il mondo in armi, Torino, UTET, 2007, pag. 405

51 Pour échapper à sonar pendant quelques minutes, les U-Boot utilisaient le Pillenwerfer. Il a la forme d’une boîte de 10 cm, remplie avec de l’hydrate de calcium, capable de générer dans l’eau de milliers de bulles de gaz, confondues pour un sous-marin par le sonar.

52 Y compris les nouveaux B-24 Liberator, bombardier grand rayon avec un système radar à bord et une grande quantité de bombes.

53 Davidson,E. Gli imputati di Norimberga, Roma, Newton Compton, 2016

54 Williamson,G. German Commanders of World War II (2): Waffen-SS, Luftwaffe and Navy, Oxford, Osprey Publishing Ltd., 2006, pag. 25-27

55 Un simulateur de fonctionnement peut être téléchargé ici: https://sourceforge.net/projects/enigma-sim/

56 Un simulateur en ligne est disponible ici: http://enigmaco.de/enigma/enigma_it.html

57 Singh,S. Codici & Segreti, Milano, BUR Saggi, 2001, pag. 141

58 Singh,S. Codici & Segreti, Milano, BUR Saggi, 2001, pag. 160

59 Les Allemands augmentèrent la sécurité d’Enigma en transmettant une nouvelle clé, unique pour chaque message, et en utilisant la clé quotidienne dans ce chiffre valide pour 28 jours, distribué à chaque unité en possession de la machine à chiffrer.

60 Singh,S. Codici & Segreti, Milano, BUR Saggi, 2001, pag. 163

61 Singh,S. Codici & Segreti, Milano, BUR Saggi, 2001, pag. 178

64 Botting,D. The U-Boats, Alexandria, Va, Time-Life Books, 1979, pag. 110-111

65 Dans l’eau, le son est transmis à environ 1500 m / s, environ 4 fois plus vite que dans l’air

67 Blair, C. Hitler’s U-Boat War: The Hunted 1942-45, New York, Modern Library, 2000

Lorient: the den of wolves

Lorient: the den of wolves

Abstract

After the French defeat Germany has a new opportunity to patrol better the Atlantic Ocean, in search of enemy ships and not, in order to prevent the flux of supplies, weaponry, equipments, raw material, oil and foods, which are sent from North America to help Great Britain.

The five bases on the Atlantic French coast, Brest, Lorient (Kéroman). Saint Nazaire, La Rochelle (La Pallice), Bordeaux, represent the “wolves’ lair”, which are ideal to patrol the north eastern Atlantic Ocean and to find a shelter when needed.

The “wolves” that leave in search of prey are the notorious U-boats1, the most feared ships of the Nazi Germany.

The tactic adopted, ordered by their commander in chief, the Kommodore Karl Dönitz, is known as Rudeltaktik, the “tactic of the wolf pack”

We will see below the still existing facilities in one of the bases, the main one, more than 70 years after the end of the war and examine the most important facts related to the base of Lorient, with a few words to the scientific discoveries and the resulting technologies that had an important part in the Second World War.

Foreword

The war between Germany and France ends with the defeat of the latter in June 1940. The north of the country and part of the Atlantic coast are occupied militarily by Germany, while the rest of France passes under the administration of a French government, based in Vichy, led by Marshal Pétain2.

The Kriegsmarine takes advantage of the availability of the Atlantic coast to undertake swiftly the construction of bases for submarines: the first inspection to identify future bases is carried out on June 23, 1940, just a day after the armistice was signed, and works begin in 19413, assigned to the Todt Organization4, and will continue until 1944, when they will be suspended for lack of material and men.

After the defeat of Germany and the liberation of France, bases will go back in the availability of the French, who used some for their Navy.

The Kéroman base

On June 28, 1940 it is decided to build the main base of the U-boats in the Kéroman peninsula, commandeering an area of ​​20 hectares5, destined to host the 2nd and the 10th flotilla of submarines. A few months after the first U-Boots start going to the base for supplies and general maintenance, carried out by German workers coming from the base of Wilhelmshaven, which has the biggest German port overlooking the North Sea. At the end of August ’40 the base is attacked by British bombers, for which it is necessary to build reinforced concrete shelters, with a roof of 3.5 m, able to withstand the most powerful bombs known at the time. On January ’41, the Todt Organization began the construction of two Dom-Bunker (also called Bunker-Cathedral, with very sloping walls to mitigate the direct impact of small air bombs), each capable to give shelter to a submarine type II (250 t), served by the existing slipway of the fishing port6. Over 15,000 people (who come to be about 25,000 considering the workers engaged in the construction of the airfield), housed in well camouflaged huts in a radius of 15 km around Kéroman, work in hazardous conditions in the construction of the enormous base7, 24h / 24 with work shifts of 12h. At night they work with artificial light, except when the base is under air attack8. Three gigantic blocks of concrete, cement and granite, called K1, K2 and K3, are built between February 1941 and January 19439.

At Kéroman II is also built a bomb-proof barrack, equipped with air conditioning, heating and ventilation, which can accommodate 1,000 men of the arsenal staff. Canteens, a galley, locker rooms and a cinema complete the facilities10.

Kéroman III, which is the largest block of all, in 1944 is equipped with a double roof, where the lower one is constituted by 3.5 meters of reinforced concrete and the upper one, which is 3 meters from the bottom, by regularly spaced beams between them. This kind of construction (fangrost), developed at the end of 1943 to face the new and more powerful allied bombs, make the piercing bombs explode in the space between the two roofs, used as a combustion chamber rather than to penetrate the main bunker below. A 12,000 lb bomb (Tallboy) falls in fact on the roof without creating damage inside of the block.

In the bedrock of the base, between 12 and 17 m, are built air-raid shelters for a total length of 1,200 m, with several entrances and exits11.

Note12

Kéroman I

Kéroman II

Kéroman III

Date of construction

from February to September 1941

from May to December 1941

from October 1941 to January 1943

Length

120 meters

120 meters

138 meters

Width

85 meters

138 meters

170 meters

Height

18 meters

18 meters

20,5 meters

Roof thickness

3,5 meters

3,5 meters

7,5 meters

Thickness of the walls13

4 meters

4 meters

4 meters

Various

The KI includes five lockers closed by armored doors, the pen in the water of the slipway, and a reserved space for the lifting winch of the latter.

The KII has seven pens and a garage that houses the translation plate and the two tractors, instead of the Flore Museum.

Block KIII is not designed for the same purpose as the first two. With seven docks that can accommodate 13 submarines, this more classical construction is similar to those of other bases of the Atlantic Wall (Saint-Nazaire, Bordeaux …). The roof thickness, built following the pace of allied bomb tonnage evolution, varies from 7.5 to 9 m.

In 1943 the construction of the block IV begins; it is necessary to accommodate the larger submarines of Nazi fleet, the type XXI, higher than the predecessors and about 10 m longer than the type VII14. The construction continues slowly and is interrupted on April 1944, for lack of material and for the imminence of the landing of the Allies, the D-Day.

Today the side wall of the K4 project of the future station, delimiting the two rails of the railway K3, is still visible.

Totally it will be used more than one million cubic meters of concrete to build the largest ever built architectural unit in France during World War II15, able to accommodate and protect 25 submarines.

The K1 block is provided with slipway (inclined plane), still visible, which allows the extraction of the submarines from the water in about 35 minutes and their shelter into K1 or K2, protected from air bombardments, in a total time of 60 minutes. The slipway (here in a reconstruction of the base showing the K2 and K1 bunkers facing each other) was made necessary by the rocky terrain where was the basis, which effectively prevented the rapid construction of pens in the water. That’s the operation16 in five phases:

  1. The entry of the boat in the slipway: a trolley wedge-shaped, on which rests an iron cot, goes down to the base of the slipway channel on a 10% inclined plane. The doors of the breakwater are opened and the submarine enters the channel.

  2. The drying of the slipway: the doors of the breakwater are closed and the water is pumped out from the canal. The boat, lying on an iron cot, leaves the lower dock.

  3. The raising of the submarine: the set cot + boat goes up again back to the pier between the K1 and K2, where the cradle and the boat are separated from the trolley conveyor, and deposited on a movable plane.

  4. The lateral translation with a stop in front of the pen: the movable plane, with the submarine on, moves laterally on 8 rails, carried away by an electric locomotive, and it can carry submarines up to 77 meters in length.

  5. The longitudinal translation and the entry into the pen of K1 or K2: the boat enters the cell in which it is to be parked, moving longitudinally17.

Once in the bunkers, submarines become unassailable. The thickness of the roof (increasing over the years), from 3.5 meters to more than 7 meters, ensures adequate protection against the most powerful bombs dropped by the Allied Forces (Tallboy, 12,000 lb, and Grand Slam, 22,000 lb, known as “earthquake bomb”).

On August 6, 1944 a Tallboy bomb hits the roof of Kéroman III, causing only a slight flexion. A second bomb falls outside the bunker, damaging an underground route protected by a roof of 2 m of reinforced concrete. A small armored door at 250 m from the impact point sees the shutter system crumble18. As a matter of fact no bomb can hit the docks and cause significant damages to the German shipyards before the 1944-45 period19.

What is now a real city under concrete houses in the block K1 the construction of a power and thermal plant, and a tower where the crews of the submarines train to the emergency evacuation of the boats.

The K2 block has a protected transformer, a barrack for a thousand people and many rooms and storage tanks for supplies.

Finally, the K3 block is surrounded by warehouses reinforced at the ground side on three levels.

The three blocks are connected by a tunnel which supplies them with the fluids necessary for their activities, namely compressed air, diesel oil, sea water, drinking water, in addition to electricity.

Following the Normandy landing (D-Day) on June 6, 1944, the Allied Forces make their way toward Brittany, where they arrive on August 1st. General Fahrmbacher, commander of the fortified town of Lorient, gets the bridges that lead to the city mined and barricades himself with about 26,000 German soldiers in the bunkers of Kéroman and the surroundings. About 20,000 civilians are trapped in the so-called “Poche de Lorient“, which extends from the river “La Laïta” to “Quiberon” and incorporates the islands of Groix and Belle-Île.

The Allied Forces abstain to take hold of the fortress, because their primary concern is the liberation of Berlin, and just set up a blockade around the “poche”.

They will spend nine long months before the surrender of the Germans, which took place on May 7, 1945, in coincidence with the surrender of Nazi Germany.

U–Boot

An undersea boat is a boat designed to navigate essentially on the surface, where it reaches its maximum speed, but able to submerge and navigate, at a reduced speed and for a limited time, up to a maximum depth of about 230 meters (WWII). Anyhow, after about 36 hours it has to emerge to change the air20.

The submarine, however, often used incorrectly as being synonymous with undersea boat, is a boat designed to navigate primarily in immersion and, of course, also on the surface, where the maximum speed is lower.

The Unterseeboot, better known as U-Boot, is a German submarine that was invented, with the name of U-1, on December 16, 190621. Only the Class XXI U-Boot (from June 1944) and XXIII (from April 1944), built at the end of the war, are true submarines22, which, thanks to Schnorchel (installed in early August 1944 on existing submarines)23, may remain for a very long time under water24.

The largest type of U-Boot is the VIIC; with 65925 boats built (more than 50% of the entire fleet used during the Second World War), its form has represented the submarine for excellence, and it has been the undisputed star of the famous Wolfgang Petersen’s film, Das Boot.

It consists of a cylindrical pressure hull, surrounded by a second hull shaped as that of a destroyer. During the submerging, the water invades the space between the two hulls, thereby decreasing the pressure on the outer surface26.

Unlike the submarines of the Italian Allied Forces, the German ones have a high degree of standardization, which allows a crew to switch from one boat to another without problems27.

Some features of the U-Boot VIIC28:

Description

Value

Notes

Displacement (t) surfaced

761

the weight of the water displaced by the ship

Displacement (t) submerged

865

Length (m)

67,1

Width (m)

6,2

Draft (m)

4,8

the vertical distance between the waterline and the bottom of the hull

Propulsion: Diesel

2 x 1400 hp

Propulsion: electrical

2 x 375 hp

Capacità carburante

113 t

Speed (knots) surfaced

17,0

31,5 km/h

Submerged

7,6

14,1 km/h

Immersion time

30”

Range (NM)29

6500

80

@ 12 knots in surface

@ 4 knots in immersion

Max depth (m)

150

Implosion at 220 m

Torpedo tubes (bow)

4

Torpedo tubes (stern)

1

Torpedoes

14

Naval guns

1 x 8,8 cm + 1 x 2 cm

since 1944: 1×3,7 cm, 2x twins 2 cm

Crew

44

plus 4 officers

The reputation of the U-Boot is mainly due to the campaign of attacks on Allied convoys (US and Canada) supplying Great Britain engaged in a hard war against the Nazis, during the so-called Battle of the Atlantic (September 1939 – May 1945).

In about five years of war the Kriegsmarine sinks on the whole 23 million tons of enemy or neutral vessels30, with U-Boot in the forefront with 14 million tons31. But a considerable price is paid: almost all of the surface fleet is lost, along with a high percentage of submarines.

During World War II 115632 boats are produced and only few survive to the end of the hostilities, being destroyed in combat 76532,33,34 units, about 66%. An U-Boot out three is sunk during its first mission35.

Of the 39,000 men embarked on U-Boot, many of them just eighteen, only 7,000 will survive, about 18%36.

The last boat to leave the base of Lorient on September 5, 1944 is the U-155; this is the end of the base as the dock to repair the U-Boot37.

After the surrender of Germany, on May 8, 1945, only 156 U-Boot surrender to the Allied Forces, obeying the orders of Dönitz; other 228 are sunk by the same crews32,38. The figures above are still being reviewed by experts.

Life on board

A tube about 60 meters long, of which about 3039 available for the maneuver and the housing of the crew, uncomfortable, cluttered with equipment and torpedoes, stinking and unhealthy, saturated with humidity, noise, obstacles, stale air saturated with carbon dioxide, excessive heat or cold, where no intimacy is allowed, boredom and fear alternate, the food is often very bad as time passes from the departure, the lack of hygiene (therefore the color of the uniforms and undergarments is black40, the shower is a mirage, it is impossible to shave, and also for missions three months long it is impossible to wash oneself) and the guard duties are hard to bear. The smell of the bodies mixes with that of the latrines, of the stagnant water in the bilge, of the kitchen, of the ubiquitous mold, of the oil smoke and the cologne used by men to remove from the face the salt left by the splash of water during on-call shifts. The wet clothes, soaked with salt water, never dry.

The compartment reserved for torpedoes is initially flooded with hams, sausages, bread, potato sacks. Even one of the two latrines is filled with food at the departure, so in case of urgent necessity several “emergency” containers are used, from the tin to the bottles. They need to use every centimeter of available space to store the food. After a few weeks, the black bread goes moldy and only the inside is still edible! “The food has a distinctive taste,” says a submariner: “diesel with a certain musty taste”41.

Neurosis and claustrophobic attacks also undermine the health of the crew and the room always illuminated42, night and day, does not improve the situation. The bunks (overlapping in groups of six on each side) used for the rest are never empty: a man gets off from his bunk, another one gets up for his turn to rest. It is the so-called “warm bed”.

Not to mention the times when they are under attack, in the half darkness of combat lights, and only the skill and coolness of the commander (recognizable by the typical white floppy hat and whose age range from 20 years old, U-155, to 54 years old, UD-5)43 are able to calm and reassure the crew (sometimes subject to attacks of Blechkoller44, a neurosis from tin which leads to paranoid or violent behaviors)45.

This, in brief, is the life on board a submarine46.

The hunting tactics (Wolfsrudel)

It is the one typical of the wolves: as soon as a submarine, sailing usually on the routes of enemy ships, meets a rival convoy47, it sends a coded radio signal to the base of operations in France, where a unified command (BdU48) has other submarines converged to a certain point of the ocean, identified by specific coordinates49 known only to the “Kriegsmarine”. They have been warned via radio50 by coded communications through the Enigma machine. The “pack” so formed (about 12 U-Boot) sails towards the convoy and launches the attack, usually at night, sailing on the surface to avoid the deadly SONAR, often penetrating inside of the convoy to hit the merchant vessels loaded with goods intended for Great Britain.

This tactics, while it allows an effective and fruitful coordination of the submarine fleet, on the other hand exposes each submarine to the risk of being tracked down and sunk by the Allied Forces that, after a period of deep crisis, have developed effective countermeasures, including the “Huff-Duff“, a radio direction finder, installed on board of ships, which uses the transmissions between the submarines and the command base51. The Germans will never know this device, ascribing the localization of their U-boats to the radar.

The leader of the “pack” is a military man, who has already command experience of submarines since the First World War, Karl Dönitz.

Born in 1891 near Berlin, he joins the Imperial Navy in 1910 and as a cadet, in 1912, embarks on the cruiser Breslau. He continues his career in the Navy, embarking on the U-39 as an official observer. Then he goes to the UC-25 as commander and, in 1918, takes command of U-68, in the Mediterranean Sea.

For a technical failure he is forced to scuttle and falls into the hands of the Allied Forces, remaining prisoner in Great Britain until July 1919.

Dönitz is a firm believer in the submarine warfare to the merchant navy and with his few U-boats (42) takes its first notable successes, arriving to convince the skeptical Hitler, he admired maniacally, to strengthen the U-boat fleet.

After a “happy time” in which the “wolves” of Dönitz are always sinking more enemy or neutral ships, the Allied Forces counter-measures (Sonar52, Radar, the Enigma code breaking, control of the air space with greater autonomy aircrafts53, economic resources deployed by the USA, etc.) win by knocking out what was then still the most technologically advanced fleet in the world. Since 1943 the decline begins that will last until the end of the war.

In the last days of the war Dönitz was appointed by Hitler as his successor and President of the Reich. He treats the surrender with the Allied Forces and is arrested by the British on May 23, 1945.

Judged as a war criminal in the Nuremberg trial, he is sentenced to ten years in prison on the basis of the only charges remained: “Crimes against peace and war crimes”54.

Released in 1956, after serving his sentence entirely in Spandau prison in West Berlin, Dönitz retires in a small village in the north of the FRG, where he writes his memoirs, published in 1968. He dies in Hamburg on December 1980. His funeral is attended by many old foreign navy soldiers55.

The Enigma machine56,57

Enigma is a portable electromechanical machine, much like a standard typewriter, able to code and decode texts. Invented in 1918 by German engineer Arthur Scherbius, it was initially proposed on the market for use in the business world, but with little success.

Only the use by the German armed forces will decide its success: they will buy more than 30,000 specimens58. And while those supplied to the “Wehrmacht” use three interchangeable rotors (to choose among 5, marked with Roman numerals) and 6 cables (will be 1016, 10 million of billion, the possible combinations), those of the “Kriegsmarine” will be rapidly expanded, specifically for the U-Boot traffic, with the installation of a fourth rotor (the 4 rotors are chosen from a set of 8, bringing the possible combinations to 1,59 x 1020, 159 billion of billion)59,60, which will result in a period of blackout in the cryptographic services of the Allied Forces, concentrated in Europe at Bletchley Park, an estate at about 75 km north-west of London. At the end of the war the staff had been increased from the initial 200 units to about 7,000 men and women61: among them there are linguists, chess champions, crossword experts and even experts in papyrology. Then the head of the center, commander Alastair Denniston, realizes the need to recruit some mathematicians. Among all towers Alan Turing, a brilliant mathematician, philosopher, decoder, dreamer, one of the fathers of the new computer science and, unfortunately for those times, gay. A colleague called him a “genius always ready”62 for his willingness to discuss his own ideas with anyone.

Despite his decisive and irreplaceable contribution to the “war of the codes”, which certainly shortened the war by saving so many lives, also in the enemy field, in 1952 Turing, instead of being considered a hero, was accused of having a homosexual relationship and sentenced by a British court to choose between prison or a hormone treatment (chemical castration). Having chosen the latter not to end up in prison, the scientist suffered heavy physical ailments. The depression caused by the treatment soon led him to suicide, procured from an apple dipped in potassium cyanide. Only on the 24th of December 2013, Queen Elizabeth II bestowed a posthumous pardon for Alan Turing!63

After the war Bletchley Park remains an inaccessible secret, and all the men and women who worked there kept the secret. Almost all facilities and documents in the site were destroyed after the war. Only in 1974, after the publication of a book by F. W. Winterbotham “The Ultra Secret”, one can finally officially talk about Bletchley Park.

The ASDIC (sonar)

The ASDIC64, better known as “sonar“, is a localization equipment developed by the Royal Navy at the end of the First World War to fight the danger of submarines.

It consists of a transmitter-receiver of highly directional sound waves (one narrow horizontal cone65), placed in a metal dome under the ship: if a sound wave strikes against a submerged object, it is reflected and picked up by the receiver. By measuring the elapsed time66 between the transmission of the wave and the receiving of the echo one has a reliable estimate of the object distance. The payload is about 1500 meters.

At this point depth bombs are launched and they can seriously damage the submarine, sinking it or forcing it to emerge, at the disposal of the guns of the ships or of the bombs dropped by enemy planes.

The inglorious end of the U-1206

On April 14, 1945, just a few weeks before the end of the war, the U-Boot 1206 is sailing underwater, at about 200 feet (61 meters), off the eastern coast of Scotland. It is a submarine type VIIC, the most numerous variant of any ever built U-Boot. It is 67.1 meters long, 6.2 meters wide and can reach a maximum speed of 17.7 knots surfacing and 7.6 knots submerging. It can submerge up to 220 meters and is armed with four torpedoes in the bow, one in the stern and one naval 88 mm gun.

It is under the command of the “Kapitänleutnant” (Lieutenant) Karl-Adolf Schlitt67, class 1918. An urgent call of nature pushes the commander to use the ultra-technological (and at high pressure) boat toilet. In fact, unlike the enemy submarines, which empty the waste in a tank and then pour again them in the sea once emerged, the German ones use a different system: the feces are discharged into the water even when sailing in immersion, through a system of valves and of pressurized chambers which allow to overcome the external water pressure. The system developed by German engineers is so complicated that, in order to carry out the maneuver to discharge into the sea, you need to call a trained submariner!

But commander Schlitt makes a fatal mistake: he decides to do everything by himself, using the weighty instruction manual that explains word for word the correct sequence required to send in the sea what will become a “torpedo” of feces. The maneuver is difficult, the commander stops and calls for help. The technician comes to help, but probably, not knowing what steps have been already accomplished by Schlitt, he misses the right sequence and opens the mouth for the water entrance, which is mixed with organic waste.

For the depths of bad luck, the gigantic batteries needed to power the electric motors of the U-Boot are located in a compartment beneath the toilet. The brackish water reacts with the acid of the batteries and causes the leakage of chlorine gas, highly lethal. The situation is serious and the commander has to order the rapid emergence.

Sighted and attacked by British planes and patrols, the crew gets safety on inflatable boats, but not before having destroyed the code book, launched the ready torpedoes and destroyed the others, and finally triggered the scuttling of the boat68. Four crewmen perish, 46 save themselves.

The commander Schlitt will die on April 2009, shortly before the birthday of 91 years.

In May 2012, off the coast of Scotland, Jim Burke, member of the Buchan Divers69 team, finds what seems to be the U-Boot 1206 wreck70.

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NOTES

1 Unterseeboot, literally “undersea boat”

2 Marshal of France and French statesman (1856-1951). From the winner of the Great War to the reactionary leader of a France humiliated by the occupying German, Philippe Pétain leaves a picture full of contrasts. In the national memory, he embodies both the victory of 1918 and the shame of the summer of 1940 and the crimes of Vichy. In 1940 he signed an armistice with Germany and obtained full powers by the National Assembly met in Vichy, he imposed a fascist regime, strictly dependent on Hitler’s Germany.

4 The Todt Organization (OT), named after its founder, engineer Fritz Todt, Minister of Armaments and Munitions, was a military engineering company that first operated in Nazi Germany, and then in all the countries occupied by the Wehrmacht, employing almost entirely forced labour (up to 1.5 million men and boys). After Todt’s death, due to an air crash in 1942, the OT was directed until to Germany’s rendition by Architect Albert Speer.

6 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, page 42

7 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, pages 50, 54

8 Rogers,J.D. Overview of GERMAN U-BOAT BASES AND BUNKERS 1941 – 1945, Missouri University of Science and Technology

9 The work is under the responsibility of a French engineer from Alsace, who speaks fluent German: Jacques Stosskopf. With his authoritarian methods towards the manpower, he succeeds in gaining the confidence of the occupier. But the complaint against him by a member of the Alliance network subjected to torture by the Gestapo reveals the true face of Stosskopf, an active member of the Resistance, who informs the Allies of all the submersible movements. The engineer is deported to the concentration camp of Natzweiler-Struthof, Alsace, where he was killed by the Nazis on September 1, 1944, shortly before the arrival of the Allies. His name is given to Kéroman’s base after the war.

10 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, page 56

11 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, page 50

12 http://patrimoine.lorient.frLa Base de sous-marins – Dépliants de visite

13 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, page 152

14 Rössler,E. U-BOAT: i sommergibili tedeschi, tecnica ed evoluzione, La Spezia, Fratelli Melita Editori, 1993, pages 353, 360

15 http://patrimoine.lorient.frLa Base de sous-marins – Dépliants de visite

16 Hellwinkel,L. Hitler’s Gateway to the Atlantic: German Naval Bases in France 1940-1945, Barnsley S70 2AS, Seaforth Publishing, 2014, page 63

17 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, page 52

18 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, page 53

19 Weinberg,G.L. Il mondo in armi, Torino, UTET, 2007, page 416

20 Valzania,S. U-BOOT – Storie di uomini e di sommergibili nella seconda guerra mondiale, Milano, Oscar Mondadori, 2015, page 26

21 Rössler,E. U-BOAT: i sommergibili tedeschi, tecnica ed evoluzione, La Spezia, Fratelli Melita Editori, 1993, page 19

22 Rössler,E. U-BOAT: i sommergibili tedeschi, tecnica ed evoluzione, La Spezia, Fratelli Melita Editori, 1993, pages 208 and following

23 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, page 44

24 A submarine snorkel is a device which allows a submarine to operate submerged while still taking in air from above the surface. [ https://en.wikipedia.org/wiki/Submarine_snorkel ]

25 Valzania,S. U-BOOT – Storie di uomini e di sommergibili nella seconda guerra mondiale, Milano, Oscar Mondadori, 2015, page 69

26 Botting,D. The U-Boats, Alexandria, Va, Time-Life Books, 1979, page 33

27 De Giacomo,A. – Bianchi G. Il T.V. Antonio De Giacomo, Comandante del Smg. Torelli in Atlantico, Massa, Sarasota, 2015, page 95

28 Rössler,E. U-BOAT: i sommergibili tedeschi, tecnica ed evoluzione, La Spezia, Fratelli Melita Editori, 1993, page 335

34 962 units, according to Botting,D. The U-Boats, Alexandria, Va, Time-Life Books, 1979, page 6

35 Valzania,S. U-BOOT – Storie di uomini e di sommergibili nella seconda guerra mondiale, Milano, Oscar Mondadori, 2015, page 4

36 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, page 57

37 Fahrmbacher,W. Souvenirs de la base (Keroman, 1940-1945), Le Faouet, Liv’Editions, 2012, page 182

38 Liddell Hart,B.H. Storia militare della Seconda Guerra Mondiale, Milano, Mondadori, 1970, page 555

39 Valzania,S. U-BOOT – Storie di uomini e di sommergibili nella seconda guerra mondiale, Milano, Oscar Mondadori, 2015, page 74

40 It is the “bitch lingerie” quoted by Lothar-Günther Buchheim, recalling his trip on the U96 in 1941.

41 Botting,D. The U-Boats, Alexandria, Va, Time-Life Books, 1979, page 104

42 Botting,D. The U-Boats, Alexandria, Va, Time-Life Books, 1979, page 17

45 Botting,D. The U-Boats, Alexandria, Va, Time-Life Books, 1979, page 17

46 Bucchheim,L.-G. Le Styx [e-pub], Paris, France Loisirs, 2015

47 The B-Dienst (Beobachter-Dienst – Navy Radio Information Service) could read the British naval codes, especially those of the merchant navy; Dönitz was then in a position to follow the convoys from their constitution in the ports until the discharges of the surviving ships.

48 Befehlshaber der Unterseeboote (BdU) was the title of the supreme commander of the Kriegsmarine U-boat Arm

49 In the operating room of Dönitz at Kernevel, not far from the base of Kéroman, one of the walls is occupied by a huge Atlantic Ocean card, divided into square sections, distinguished by two reference letters. Each sector is divided into 9 smaller squares, identified by two digits.

50 The transmissions were made in Short Wave, which allowed to reach the submarines up to 10 meters underwater.

51 Weinberg,G.L. Il mondo in armi, Torino, UTET, 2007, page 405

52 To escape the sonar for a few minutes, the U-Boot used the Pillenwerfer. It has the shape of a can of 10 cm, full of calcium hydrate, able to generate in the water thousands of gas bubbles, recognized as a submersible by the sonar.

53 Among them the new B-24 Liberator, long range bomber with a radar system on board and a high load of bombs.

54 Davidson,E. Gli imputati di Norimberga, Roma, Newton Compton, 2016

55 Williamson,G. German Commanders of World War II (2): Waffen-SS, Luftwaffe and Navy, Oxford, Osprey Publishing Ltd., 2006, pages 25-27

56 An operating simulator can be downloaded here: https://sourceforge.net/projects/enigma-sim/

57 An online simulator is available here: http://enigmaco.de/enigma/enigma_en.html

58 Singh,S. Codici & Segreti, Milano, BUR Saggi, 2001, page 141

59 Singh,S. Codici & Segreti, Milano, BUR Saggi, 2001, page 160

60 The Germans increased the security of Enigma by transmitting an additional key, unique for each message, using the daily key of the 28-day code book, distributed to each unit holding the encryption machine.

61 Singh,S. Codici & Segreti, Milano, BUR Saggi, 2001, page 163

62 Singh,S. Codici & Segreti, Milano, BUR Saggi, 2001, page 178

65 Botting,D. The U-Boats, Alexandria, Va, Time-Life Books, 1979, pages 110-111

66 In the water the sound is transmitted to about 1500 m / s, about 4 times faster than in the air

68 Blair, C. Hitler’s U-Boat War: The Hunted 1942-45, New York, Modern Library, 2000